Fossiel van gigantische mier ontdekt

Wetenschappers hebben de fossiele resten van een enorme mier ontdekt. Het dier is net zo groot als een kolibri.

Het gaat om een nieuwe soort die de naam Titanomyrma lubei heeft gekregen. De mier leefde zo’n vijftig miljoen jaar geleden in Wyoming.

Museum
De fossiele restanten van de gigant lagen al een tijdje in een museum. Toen een curator het fossiel aan onderozeker Bruce Archibald liet zien, wist die dat dit iets bijzonders was. “Ik herkende het onmiddellijk.” De mier – die ongeveer vijf centimeter lang is – doet denken aan de gigantische mieren die in dezelfde tijd ook in Duitsland voorkwamen.

Tropisch
De enorme mieren leefden in een tropisch klimaat. En dus ook in Europa, dat tussen 53 en 34 miljoen jaar geleden nogal warm was. De continenten lagen dichtbij elkaar en de zeespiegel was laag. Dat verklaart deels hoe de mieren zowel in Europa als in Amerika konden voorkomen. “Je zou van Vancouver naar Londen kunnen lopen,” legt Archibald uit.

Noordpool
Maar om de continenten over te kunnen steken, moesten de dieren toch ook de noordpool trotseren. En hoewel die in die tijd ook niet zo koud was als nu, was het toch te koud voor de mieren. Onderzoek wijst echter uit dat de noordpool gedurende korte perioden opeens opwarmde. Dat zou komen doordat koolstofdioxide vrijkwam uit sedimenten. De mieren maakten van die warme periodes gebruik om de lange wandeling te maken.

Onduidelijk is of de mier oorspronkelijk uit Europa kwam en zich naar het noorden van Amerika verplaatste of andersom. Maar nu de wetenschappers een Amerikaanse mier in handen hebben, kunnen ze die vergelijken met de Europese exemplaren en zo meer te weten komen over de afkomst ervan.

Bovenstaande foto is gemaakt door Bruce Archibald.

Bronmateriaal:

"'Monstrously Big Ant' Fossil Found in Wyoming" - Livescience.com