Tijdens een conferentie in Washington hebben onderzoekers en ambtenaren zich over een rap naderend probleem gebogen: de ruimtestorm. Naar alle verwachting slaat dit fenomeen in 2013 hard toe en dat zorgt voor grote problemen. Zo kan de elektriciteit uitvallen en wordt communicatie wellicht onmogelijk.

NASA-wetenschapper Fisher zette tijdens de conferentie de feiten op een rijtje. De storm zal ervoor zorgen dat de temperatuur van de zon flink stijgt: tot meer dan 5500 graden Celsius. Dat is niet ongewoon; enkele keren in een mensenleven warmt de zon zich zo op. Elke elf jaar keert het magnetisch veld van de zon zich om en dat resulteert in een op dat moment zwak magnetisch veld. Dat is exact wat ons in 2013 te wachten staat.

Stroom
Het is mogelijk, maar niet waarschijnlijk, dat grote delen van de wereld maandenlang zonder stroom komen te zitten. Waarschijnlijker is dat alleen landen met een zeer kwetsbaar elektriciteitsnetwerk het enkele uren tot dagen zonder stroom moeten doen. In Europa hebben we het dan met name over Scandinavië en Engeland.

De ionenstroom van de zonnewind zorgt voor elektrische inductiestromen in bijvoorbeeld lange kabels op aarde. Ook satellieten kunnen beschadigd worden, ook al hebben die vaak korte leidingen. Toch zijn ze veel gevoeliger voor kleine inductiestromen van de zon.

Waarschuwing
Fisher geeft toe dat onbekend is wat er precies gaat gebeuren. Maar dat maakt de waarschuwingen niet overbodig. “Ik denk dat de moderne samenleving sterk afhankelijk is van elektronica, mobiele telefoons en satellieten. Veel sterker dan de laatste keer dat dit (de krachtige storm in de ruimte, red.) plaatsvond.”

Orkaan
Volgens Fisher is het dan ook goed om van het ergste uit te gaan. “Dit kan een ernstige economische impact hebben. Wij nemen het heel serieus. De economische impact kan vergeleken worden met die van een enorm grote orkaan of storm.”

Uit schattingen van de National Academy of Sciences blijkt dat een krachtige ruimtestorm enorm veel schade kan toebrengen; ongeveer twintig keer meer dan na de orkaan Katrina het geval was. Om de ellende te beperken, is het volgens Fisher raadzaam om voorbereid te zijn. Bijvoorbeeld door ervoor te zorgen dat satellieten op een soort ‘safe mode’ kunnen overschakelen en ziekenhuizen gegarandeerd stroom hebben. “Als je weet dat een gevaar dreigt en je hebt de tijd om je voor te bereiden en voorzorgsmaatregelen te nemen dan kun je problemen vermijden.”