chatham islands

Wetenschappers hebben op een eiland ten oosten van Nieuw-Zeeland de fossiele resten van een 100 miljoen jaar oud bos ontdekt. Het bos kan ons veel vertellen over hoe het leven nabij de Zuidpool er lang geleden uitzag.

De onderzoekers troffen in het bos resten van grote bomen, vroeg bloeiende planten en zeldzame insecten aan. De wetenschappers zijn in hun nopjes met hun vondst. Voorheen wisten we eigenlijk niet hoe het leven nabij de Zuidpool er gedurende het Krijt (145 tot 65 miljoen jaar geleden) uitzag.

Supercontinent
De onderzoekers deden hun vondst op de Chathameilanden (zie de foto hierboven). In het Krijt deze omgeving er wel even anders uit. Veel zuidelijk continenten, waaronder Nieuw-Zeeland en Zeelandië, Australië, Antarctica en Zuid-Amerika zaten nog aan elkaar vast en vormden samen een zuidelijk supercontinent: Gondwana.

WIST U DAT…

…onderzoekers eerder dit jaar een ‘natuurlijk Pompeii’ ontdekten: een 298 miljoen jaar oud bos onder een dikke laag as!

Klimaat
Ook de klimaatomstandigheden waren anders. “Honderd miljoen jaar geleden was de aarde in de greep van een broeikaseffect,” vertelt onderzoeker Jeffrey Stilwell. De aarde was heel warm en er bevond zich (met uitzondering van de hogere breedtes) weinig ijs. Bovendien was de zeespiegel ongeveer 200 meter hoger dan vandaag de dag. “Regenwouden waarin dinosaurussen leefden, bevonden zich op breedtes direct onder de polen en polaire ecosystemen waren aangepast aan lange maanden van duisternis in de winter en licht in de zomer.”

“Nooit hadden we bewijs gevonden waaruit het leven nabij de Zuidpool zo’n 90 tot 100 miljoen jaar geleden bestond of met welke omstandigheden het leven op het land te maken had.” Het ontdekte bos brengt daar nu verandering in. De resten wijzen erop dat planten en dieren evolueerden en leerden om te gaan met de extreme klimaatomstandigheden. Mogelijk kunnen we door dit bos ook inzicht krijgen in hoe planten en dieren zich in de toekomst aan het veranderende klimaat gaan aanpassen, maar onderzoekers blijven voorzichtig: het is niet mogelijk om de klimaatverandering van toen te vergelijken met die van nu.