Vaccins en behandelingen die bij labmuizen goed werken, zijn bij mensen vaak minder effectief. En dat komt mogelijk doordat labmuizen te schoon zijn.

Tot die conclusie komen onderzoekers. Ze verzamelden een aantal labmuizen en stelden ze bloot aan microben die onder mensen vaak tot infecties leiden. Die infecties veranderden de immuunsystemen van de muizen. Het immuunsysteem van een ‘gewone’ labmuis leek op dat van een pasgeboren mens, maar het immuunsysteem van de labmuizen die aan microben en infecties waren blootgesteld, leek op dat van een volwassen mens.

Te schoon
“Als muizen geen perfecte modellen zijn, komt dat deels misschien wel doordat we ze te schoon hebben gemaakt,” vertelt onderzoeker Herbert Virgin. “Misschien kunnen we er betere modellen voor menselijke ziekten van maken als we ze infecties die heel normaal zijn voor mensen en alle andere zoogdieren op deze planeet, teruggeven.”

WIST JE DAT…
…recent onderzoek suggereert dat labmuizen het te koud hebben?

Genactiviteit
De onderzoekers vergeleken ook de genactiviteit van muizen die in een bijna steriele omgeving leefden en muizen die aan microben werden blootgesteld. “Er is bijna geen overlap tussen de genen die actief waren in het immuunsysteem van de niet-geïnfecteerde muizen en de geïnfecteerde muizen,” vertelt Virgin. Het betekent dat de activiteit van het gehele immuunsysteem fundamenteel veranderde door de muizen aan microben en infecties bloot te stellen. “Door de muizen infecties te geven, veranderden we hun genexpressie op een manier dat deze meer leek op die van volwassen mensen en minder op pasgeborenen. Dat suggereert dat een gebrek aan infecties deels kan verklaren waarom labmuizen anders zijn dan mensen.”

Dat dierenstudies niet altijd op accurate wijze voorspellen hoe een vaccin of behandeling onder mensen uitpakt, is logisch. Dat is deels te verklaren door genetische verschillen: een muis is nu eenmaal geen mens. Maar ook omgevingsfactoren spelen een rol. Labmuizen leven in een bijna steriele omgeving die heel anders is dan onze leefomgeving die wemelt van de microben. En nu blijkt dus dat die steriele omgeving mede verantwoordelijk is voor het feit dat onderzoeksresultaten onder muizen soms zo heel anders zijn dan onder mensen. Om een muismodel te maken dat goed kan voorspellen hoe vaccins onder mensen werken, moeten onderzoekers twee dingen achterhalen: het effect dat verschillende infecties op het immuunsysteem van de muis hebben en de verschillende manieren waarop het immuunsysteem van mensen wereldwijd kan reageren. “We hebben vastgesteld dat je de aard van de immuunreactie substantieel kan veranderen, maar we weten nog niet hoe we ervoor kunnen zorgen dat een muis op een menselijke manier reageert,” legt onderzoeker Tiffany Reese uit. “We weten niet welk organisme het immuunsysteem op welke manier verandert. Daar werken we nu aan.”