De bruine dwergen bevinden zich relatief in de buurt en bewijzen dat de zoektocht naar bruine dwergen in onze nabijheid verre van voorbij is.

Op dit moment zijn ons honderden ultrakoele bruine dwergen bekend. Wetenschappers weten dus heel goed hoe ze een ultrakoele bruine dwerg moeten opsporen. Maar de technieken die ze daarvoor gebruiken, zijn niet zo geschikt voor het opsporen van bijzondere bruine dwergen. Dat wil zeggen: bruine dwergen met bijvoorbeeld een uitzonderlijke samenstelling. En als je die over het hoofd ziet, mis je er toch een hoop, zo toont nieuw onderzoek aan.

Ultrakoel en bijzonder
Astronomen hebben namelijk 165 ultrakoele bruine dwergen ontdekt. De bruine dwergen bevinden zich in onze nabijheid. Ongeveer een derde van deze ultrakoele bruine dwergen heeft een bijzondere samenstelling of is om andere redenen bijzonder. “De zoektocht naar ultrakoele bruine dwergen in de buurt van ons zonnestelsel is verre van voorbij,” stelt onderzoeker Jonathan Gagné. “Onze resultaten wijzen erop dat zich nog veel meer bruine dwergen schuilhouden in bestaande onderzoeken.”

WIST JE DAT…
…wetenschappers recent de snelst roterende bruine dwerg ooit hebben ontdekt? De bruine dwerg heeft hooguit enkele tientallen minuten nodig om een rondje rond de eigen as te maken.

Mislukte sterren
Bruine dwergen worden ook wel mislukte sterren genoemd. Ze zijn te klein om waterstoffusie op gang te brengen en als ‘gewone’ sterren te schijnen. Hun temperaturen lopen sterk uiteen: sommige bruine dwergen zijn net zo warm als een ster. Anderen zijn net zo koud als een planeet (de temperatuur van ultrakoele bruine dwergen is lager dan 1926 graden Celsius). Ook de massa van bruine dwergen verschilt: sommige bruine dwergen zijn ongeveer net zo groot als een ster. Anderen doen qua massa meer denken aan een gasreus.

Evolutie van sterren en planeten
Astronomen bestuderen bruine dwergen graag. Dat heeft meerdere redenen. Ten eerste weten we nog vrij weinig over bruine dwergen. Ten tweede kunnen bruine dwergen wellicht meer inzicht geven in zowel de evolutie van sterren als planeten.

Eenzaam
Gelukkig is het relatief eenvoudig om gedetailleerde informatie over bruine dwergen te verzamelen. “Omdat ze vaak geïsoleerd worden teruggevonden kunnen we gemakkelijker heel precieze informatie verzamelen,” vertelt Gagné. Tijdens het bestuderen van een eenzame bruine dwerg worden instrumenten immers niet verblind door een heldere ster in de buurt.

Het ontdekken van nieuwe bruine dwergen is ook heel belangrijk. Door zoveel mogelijk bruine dwergen te ontdekken, kunnen we een goed beeld krijgen van de frequentie waarmee ze in onze nabijheid en verder weg voorkomen. Hun verspreiding kan bovendien weer meer inzicht geven in de vorming van bruine dwergen. We weten namelijk nog niet of bruine dwergen in complete isolatie ontstaan of het levenslicht zien in planetaire systemen die ze vervolgens verlaten.