Helaas ziet het er direct al slecht uit voor de 24 nieuwe soorten: ze zijn al uitgestorven of staan op het punt om uit te sterven.

Dat schrijven de onderzoekers van de Penn State University in het blad Zootaxa. De vondst is uniek: zelden worden reptielen in zulke grote hoeveelheden aan de lijst met diersoorten toegevoegd. “Een van de kleinste groepen hagedissen in dit deel van de wereld is nu een van de grootste geworden,” vertelt onderzoeker Blair Hedges. De onderzoekers ontdekten de nieuwe soorten toen ze (dode) skinken in het bezit van musea, bestudeerden. Sommige skinken waren niet helemaal nieuw voor de wetenschap, maar waren lang onterecht niet voor een nieuwe soorten aangezien.

Skinken
Alle ontdekte diersoorten behoren tot de familie der hagedissen en zijn skinken. Hoe de diersoorten ervoor staan, is niet helemaal duidelijk. Maar de onderzoekers zijn bang dat veel van de skinken die ze nu in musea ontdekt hebben in het wild reeds zijn uitgestorven of op het punt van uitsterven staan.

WIST U DAT…

…warmte hagedissen slimmer maakt?

Bedreigd
De skinken in het Caribisch gebied hebben het namelijk bijzonder moeilijk. “Alle soorten skinken op de Caribische eilanden zijn bedreigd,” vertelt Hedges. “Dat betekent dat ze op de rode lijst geclassificeerd worden als ‘kwetsbaar’, ‘bedreigd’ of ‘ernstig bedreigd’.” De skinken staan op het menu van mangoesten die van oorsprong niet op de eilanden voorkomen, maar daar door mensen zijn neergezet. De mangoesten moesten ervoor zorgen dat de ratten niet te snel in aantal toenamen, maar bleken ook de skinken hard aan te pakken.

De opkomst van de mangoesten en de ondergang van de skinken. Afbeelding: Blair Hedges / Penn State University.

Levendbarend
Het feit dat veel skinken op de Caribische eilanden – waaronder een aantal van de pas ontdekte exemplaren – levendbarend zijn, helpt ook niet echt mee. Zwangere skinken zijn trager en een gemakkelijkere prooi voor mangoesten. Wanneer zij gedood worden, valt bovendien ook direct het nageslacht weg: die klap komt dus dubbel zo hard aan.

De hagedissen belandden zo’n achttien miljoen jaar geleden in het Caribisch gebied nadat ze op stukken vegetatie van Afrika vandaan waren komen drijven. Dat het zo lang heeft geduurd voordat wetenschappers deze 24 nieuwe soorten ontdekten, heeft meerdere redenen. Sinds het begin van de twintigste eeuw loopt het aantal skinken rap terug, dus tegenwoordig loopt u ze niet meer zo snel tegen het lijf. Ook lijken veel skinken op elkaar, waardoor ze onterecht voor één soort worden aangezien.