Tegenwoordig zijn 3D-printers al in staat om producten van suiker, plastic, glas en metaal te printen. Nu hebben wetenschappers een 3D-printer gebruikt om de delicate vleugels van mechanische insecten te produceren.

Charles Richter en Hod Lipson van de Cornell universiteit hebben een 3D–printer gebruikt om miniscule ornitopters te ontwikkelen. Ornicopters zijn vliegtuigen die in de lucht blijven door te klapperen met de vleugels, net zoals vogels, insecten en vleermuizen. De mechanische insect weegt slechts 3,89 gram en kan 85 seconden in de lucht blijven. Daarmee is dit het lichtste en langst vliegende model ooit.

Voordelen
Niet alleen leren wetenschappers door dit soort ontwikkelingen meer over het vlieggedrag van insecten; ook kan de kennis gebruikt worden in de ontwikkeling van kleine luchtvaartuigen. Dit soort luchtvaartuigen kunnen gebruikt worden om gebieden in kaart te brengen of om slachtoffers van een natuurramp (bijv. een tsunami) te vinden.

Ontwikkelingen
Tot nu toe was het onmogelijk om een kleine ornitopter een lange tijd in de lucht te krijgen, omdat batterijen te zwaar wogen. Tegenwoordig zijn er steeds meer lichte, kleine lithium-batterijen verkrijgbaar.

Daarnaast kostte de ontwikkeling van de vleugels veel tijd. Dankzij 3D-printers kunnen fragiele vleugels binnen een paar minuten geprint worden.