kaiba

Dat 3D-printers niet alleen leuk, maar ook levensreddend kunnen zijn, blijkt uit een nieuw paper verschenen in het blad New England Journal of Medicine. Het paper beschrijft hoe een 3D-printer het leven van een baby redde.

Bijna dagelijks stopte baby Kaiba met ademhalen. Rond een luchtpijpvertakking blijkt zich zeer zwak kraakbeen te bevinden waardoor deze instort en Kaiba geen lucht meer krijgt. Het is een gevaarlijke aandoening, zo vertelt moeder April Gionfriddo. “Heel wat dokters zeiden dat er een grote kans was dat hij het ziekenhuis niet levend zou verlaten.”

Hulpstuk
Op het moment dat de ouders de wanhoop nabij zijn, komt er hulp uit onverwachte hoek. Wetenschappers aan de universiteit van Michigan werken al een tijdje aan 3D-geprinte bioresorbeerbare (vanzelf uit het lichaam verdwijnende) hulpmiddelen. De artsen van Kaiba nemen contact op met de wetenschappers en verzoeken ze om – met spoed – een hulpstukje te maken dat ervoor zorgt dat de luchtpijpvertakking van de baby niet meer ineen kan storten.

In ontwikkeling

Zoals gezegd waren de onderzoekers van de universiteit van Michigan nog volop bezig met de ontwikkeling van geprinte hulpstukken zoals het spalkje. Is het dan wel verantwoord om daarmee te experimenteren? De onderzoekers hebben daarvoor contact gezocht met de Food and Drug Administration (FDA). Deze organisatie moet medicijnen en behandelingen goedkeuren alvorens ze mogen worden gebruikt. De FDA heeft de methode van de onderzoekers met spoed goedgekeurd, zodat deze ingezet kon worden om Kaiba te redden. Hierbij zal het feit dat geen enkele andere behandeling het leven van de baby redden kon, ongetwijfeld een rol hebben gespeeld.

3D-printer
De onderzoekers gaan direct aan de slag. Ze maken een CT-scan van Kaiba’s luchtpijp en laten een 3D-printer op basis van die informatie een spalkje maken. Dat spalkje wordt rond de luchtweg van Kaiba geplaatst en geeft de luchtpijpvertakking steun. Het spalkje zal over een periode van drie jaar langzaam door het lichaam worden geabsorbeerd. “De luchtpijp heeft zo’n twee tot drie jaar nodig om een nieuwe vorm aan te nemen en gezond te worden en zo lang duurt het ongeveer voor het materiaal in het lichaam is opgelost,” legt onderzoeker Scott Hollister uit.

Succes
Drie weken nadat het spalkje geplaatst was, werd Kaiba van de beademing gehaald. En sindsdien – dat was eind februari – hebben zich geen ademhalingsproblemen meer voorgedaan. “Het was geweldig,” vertelt onderzoeker Glenn Green. “Zodra het spalkje geplaatst was, begonnen de longen op en neer te gaan en wisten we dat het goed zou komen.” “Kaiba’s verhaal is totnogtoe zeker het hoogtepunt van mijn carrière,” stelt Hollister. “Iets bouwen wat het leven van een mens kan redden? Dat voelt geweldig.”

Het spalkje. Foto: University of Michigan Health System.

Het spalkje. Foto: University of Michigan Health System.

De aandoening van Kaiba is vrij zeldzaam en de meeste kinderen groeien er wel overheen. Maar in zo’n tien procent van de gevallen is de situatie – zoals die van Kaiba – zo ernstig dat het er echt slecht uitziet. “Ik heb kinderen hieraan zien sterven,” benadrukt Green. “Zelfs met de beste beschikbare behandelingen bleef Kaiba deze problemen houden. Hij zou er zeer binnenkort aan overlijden. De arts die hem in Ohio behandelde, wist dat er geen andere optie was dan het hulpstuk dat wij aan het ontwikkelen waren. Dat dit hulpstuk werkt, is een enorme prestatie en is zeer hoopgevend voor kinderen zoals Kaiba.”