Biologen hebben in 2011 81 nieuwe planten- en schimmelsoorten ontdekt. Belangrijk volgens hen: zonder naam kunnen soorten niet gered worden. En dat is nodig, want ieder jaar wordt wereldwijd 80.500 kilometer aan bos vernietigd.

De identificatie van de soorten maakt deel uit van een project om alle plantensoorten op aarde te catalogiseren. Het project genaamd World Flora wil zo snel mogelijk nieuwe plantensoorten ontdekken zodat de botanische biodiversiteit van de aarde behouden kan blijven. Daarnaast hebben de wetenschappers als doel gesteld om in 2020 met een online catalogus te komen. Vorig jaar werden 81 nieuwe soorten geïdentificeerd en vier nieuwe geslachten en twee nieuwe orden vastgesteld. Zo ontdekten de biologen onder andere familieleden van de Zuid-Amerikaanse bosbes en de Bromeliafamilie, Zuidoostelijke Aziatische paddenstoelen, een Mexicaanse eikenboom en een Colombiaanse palmvaren. Volgens de onderzoekers laat de ontdekking ons zien dat wij maar weinig weten over de planten op aarde en dat we nog een lange weg te gaan hebben voordat de mensheid alle soorten heeft ontdekt.

Palmbomen in Vietnam. Bron: Lio-photo (cc via Flickr.com)

Uitsterving
Veel plantensoorten lopen het risico te verdwijnen, dat zeggen de biologen van het project. Ze moeten daarom snel geïdentificeerd worden, want als zij een naam krijgen, kunnen ze gered worden. Zo is Vietnam een waar paradijs voor onderzoekers: het land staat vol met verschillende palmsoorten die alleen daar groeien, waarvan vele nog niet ontdekt zijn. Alleen wordt er, zoals in vele tropische landen, veel bos gekapt. Hierdoor worden mogelijk nog niet ontdekte soorten bedreigd met uitsterving. Vanwege decennia van oorlog en isolatie tijdens de tweede helft van de twintigste eeuw kregen wetenschappers niet de kans om onderzoek te doen in het land. Daarom is er nu een hoop werk aan de winkel: “Als je door Vietnam heen rijdt, zie je constant nieuwe soorten die nog niet ontdekt zijn, dat komt omdat het land zo lang in oorlog was. Biologie en taxonomie werden genegeerd,” zegt Dr. Andrew Handerson, die deel uitmaakt van het project. “We doen ons best om zo snel mogelijk alle plantensoorten te identificeren maar het is een race tegen de klok”.

Bij de ontdekkingen vorig jaar zaten onder andere de Zamia tolimensis. Dennis Stevenson en zijn collega’s voegden deze plant uit Colombia aan de familie van palmvarens toe. Deze worden ook vaak ‘levende fossielen’ genoemd omdat ze al bestonden in de tijd dat er dinosaurussen op de aarde rondliepen. Roy Halling voegde vijf nieuwe paddenstoelsoorten aan het geslacht Phylloporus toe, een groep Zuidoostelijke Aziatische paddenstoelen.

Links: de Zamia tolimensis. Bron: A new arborescent species of Zamia from the Central Cordillera of Tolima, Colombia (Cycadales, Zamiaceae), with comments on the Z. poeppigiana species complex. Links: Paddenstoelen uit Zuid-Oost Azië. Bron: The phylogeny of selected Phylloporus species, inferred from NUC-LSU and ITS sequences, and descriptions of new species from the Old World.