Het zat dit meisje niet mee. Ze werd op 15-jarige leeftijd aan de goden van de Inca’s geofferd. En nu blijkt uit onderzoek dat ze ook al leed aan een ernstige longinfectie.

Dat schrijven wetenschappers in het blad PLoS ONE. Ze baseren hun conclusie op een onderzoek naar de 500 jaar oude resten van het meisje. De mummie – bijgenaamd Juanita – is uitzonderlijk goed bewaard gebleven en kan ons dus heel veel vertellen over het leven uit die tijd.

Longinfectie
Uit het onderzoek blijkt dus dat het meisje aan een longinfectie leed. Het vaststellen van zo’n infectie bij een 500 jaar oud lijk is niet zo heel gemakkelijk. In het verleden slaagden onderzoekers er al wel in om een ziekteverwekker in oude lichamen op te sporen. Maar het bleek lastig om vast te stellen of die ziekteverwekker daar enkel aanwezig was of dat deze ook al echt een infectie had veroorzaakt. Maar nu zijn de onderzoekers er dan toch in geslaagd om de aanwezigheid en activiteiten van zo’n ziekteverwekker te achterhalen.

WIST U DAT…

…onlangs ook al een Koreaanse mummie met hepatitis B werd ontdekt?

Aanpak
De onderzoekers verzamelden proteïnes die zich op de lippen van het meisje bevonden. Ze vergeleken deze met proteïnes die reeds in kaart zijn gebracht. Zo ontdekten ze dat de proteïnes en de verhoudingen waarin deze voorkwamen sterk leken op de verhouding proteïnes die bij patiënten met een infectie aan de luchtwegen werd aangetroffen. Een analyse van het DNA wees vervolgens uit dat het meisje waarschijnlijk een bacterie uit het geslacht Mycobacterium onder de leden had. Dergelijke bacteriën veroorzaken onder meer infecties aan de luchtwegen en TBC. Röntgenfoto’s van de longen van Mummie Juanita toonden bovendien aan dat ze ook echt aan een longinfectie leed. Voor de zekerheid voerden de onderzoekers hetzelfde onderzoek ook uit met een andere mummie die nabij Juanita werd teruggevonden. Deze mummie vertoonde geen sporen van een infectie aan de luchtwegen.

Belangrijk
Het onderzoek is van groot belang, zo benadrukt wetenschapper Angelique Corthals. “Het opmerken van ziekteverwekkers in oude weefsels is niet nieuw, maar tot op heden was het onmogelijk om vast te stellen of een ziekteverwekker latent of actief was.” De onderzoekers hopen met hun aanpak in de toekomst nog veel meer prangende vragen te kunnen beantwoorden. Bijvoorbeeld hoe het kan dat de griep die in 1918 aan miljoenen mensen het leven kostte, zo vernietigend toesloeg. “Het vergroot ook ons begrip omtrent de grootste bedreigingen van de toekomst, zoals de opkomst van nieuwe of de terugkeer van oude infectieziektes.”

Mummie Juanita werd in 1995 ontdekt. De mummie lag op grote hoogte begraven en was helemaal bevroren. Doordat Juanita bevroren was, is zowel haar lichaam als haar kleding uitstekend bewaard gebleven. Wetenschappers hebben Juanita de afgelopen jaren uitgebreid bestudeerd. Zo blijkt het 15-jarige meisje aan een flinke klap op het hoofd te zijn overleden.