Wetenschappers hebben een bacterie zover gekregen dat deze slaapziekte aanpakt nog voordat deze op mensen is overgedragen.

De slaapziekte is een gevaarlijke aandoening die miljoenen in Afrika bedreigt. Mensen die de aandoening oplopen, hebben last van koorts, hoofdpijn en jeuk. Niet lang daarna raken ze verward en wordt hun slaapritme verstoord. Zonder behandeling sterft de patiënt. De ziekte wordt veroorzaakt door een parasiet (zie de afbeelding hierboven) die weer wordt overgedragen door de tseetseevlieg. Er zijn wel behandelingen voor de slaapziekte, maar deze kunnen alleen worden toegepast door mensen met een medische opleiding.

Tseetseevlieg
Onderzoekers van het Instituut voor Tropische Geneeskunde in Antwerpen richtten zich dan ook op een andere oplossing. Namelijk: voorkomen dat mensen de ziekte krijgen. En om dat te bewerkstelligen, richtten ze hun aandacht op de tseetseevlieg, zo is in het blad Microbial Cell Factories te lezen. Deze vlieg heeft een aantal bacteriën in zich. Dit zijn ‘goede bacteriën’. U kunt ze vergelijken met de bacteriën die wij in onze darmen hebben. Deze bacteriën geven tseetseevliegen van moeder op kind door. De onderzoekers pasten de bacteriën genetisch aan, zodat ze antistoffen gingen creëren. Deze vallen de parasiet in de vlieg aan.

Experiment
De eerste experimenten zijn goed verlopen. De onderzoekers lieten de antistoffen los op een volwassen parasiet en deze werd flink onder handen genomen. Toch zijn de onderzoekers er nog niet. De parasiet in vliegen is namelijk nog niet volwassen en heeft een iets andere vorm in de maag van vliegen. Toch hebben de onderzoekers goede hoop dat ze erin gaan slagen om ook die parasiet op deze manier aan te pakken.

Als dat lukt, biedt dat veel hoop. De aangepaste bacteriën kunnen in een vlieg worden geplaatst en worden daarna vanzelf van moeder op kind doorgegeven. Ze verspreidden zich dus automatisch en uiteindelijk zullen er steeds minder onbehandelde – en dus ziekmakende – tseetseevliegen zijn.