rode dwerg

Planeten net zo groot als de aarde, die ook nog eens in de bewoonbare zone rondom hun ster cirkelen: nieuw onderzoek wijst erop dat ze veel vaker voorkomen dan gedacht. En mogelijk vinden we ze zelfs heel dichtbij.

Recent stelden onderzoekers Courtney Dressing en David Charbonneau nog vast dat we rond zes procent van alle rode dwergen planeten ter grootte van de aarde kunnen vinden die zich ook nog eens in de bewoonbare zone bevinden. Dat laatste wil zeggen dat de planeten niet te dicht bij de ster staan (waardoor water verdampt), maar ook niet te ver weg (waardoor water bevriest). De onderzoekers stelden bovendien dat we een planeet ter grootte van de aarde en in de bewoonbare zone wellicht heel dicht bij onze aarde zouden terugvinden: wellicht op ‘slechts’ dertien lichtjaar afstand. De onderzoekers baseerden hun studie onder meer op het werk van Jim Kasting. Hij berekende in 1993 de grenzen van de bewoonbare zone rondom sterren.

Achterhaald
Onderzoeker Ravi Kopparapu heeft het werk van Dressing en Charbonneau nu nog eens onder de loep genomen. En hij merkte op dat de berekeningen van Kasting eigenlijk al weer achterhaald zijn. Tegenwoordig beschikken we over veel meer informatie dan in 1993 het geval was en kunnen we de bewoonbare zone rondom sterren veel nauwkeuriger berekenen, zo schrijft Kopparapu in het blad Astrophysical Journal Letters.

WIST U DAT…

…we buitenaards leven mogelijk niet alleen op exoplaneten, maar ook op exomanen gaan vinden?

Drie keer meer
Kopparapu gebruikte die extra informatie om de grenzen van de bewoonbare zone rondom rode dwergen accurater vast te stellen. Vervolgens liet hij deze berekeningen los op het onderzoek van Dressing en Charbonneau. “Ik gebruikte onze nieuwe berekeningen omtrent de bewoonbare zone en ontdekte dat er bijna drie keer meer planeten ter grootte van de aarde in de bewoonbare zone rond deze sterren te vinden zijn dan voorheen werd gedacht,” vertelt Kopparapu. “Dat betekent dat planeten ter grootte van de aarde veel vaker voorkomen dan gedacht en dat is een goed teken als we buitenaards leven willen detecteren.”

Dichtbij
Ook verwacht Kopparapu op basis van de nieuwe berekeningen heel dicht bij de aarde bewoonbare planeten terug te gaan vinden. “De gemiddelde afstand tot de dichtstbijzijnde bewoonbare planeet is ongeveer zeven lichtjaar.” Dat is dus aanzienlijk dichterbij dan Dressing en Charbonneau dachten.

“Als we naar tien van de meest nabijgelegen kleine sterren zouden kijken, dan schatten we dat we ongeveer vier mogelijk bewoonbare planeten zouden vinden. En dat is nog een behoudende schatting: het kunnen er meer zijn.”