artistieke-impressie

Astronomen hebben de beste exo-aarde tot nu toe gevonden. Deze kleine planeet draait om de ster Kepler 452 en bevindt zich in de leefbare zone. Dit is een gebied om een ster waar water in vloeibare vorm op het oppervlak van een planeet kan voorkomen.

Grootste kans op buitenaards leven
Er zijn al verschillende aardachtige exoplaneten gevonden. Waar is de kans op buitenaards leven het grootst? Wij hebben een top tien gemaakt. Met de komst van Kepler-452b moet deze lijst binnenkort bijgewerkt worden.

“Het is de eerste aardachtige exoplaneet in de leefbare zone rondom een ster die lijkt op onze zon”, zegt astronoom Douglas Caldwell van het SETI Instituut. Hoewel er op de artistieke impressie bovenaan dit artikel wolken en water te zien zijn op het oppervlak van de exoplaneet, is de aanwezigheid hiervan nog niet bevestigd door wetenschappers.

Over de exo-aarde
De exo-aarde Kepler-452b is 60% groter dan de aarde en draait op een afstand van ruwweg 165 miljoen kilometer om zijn moederster. Dit betekent dat de exoplaneet 10% verder verwijderd is van zijn moederster dan de aarde van de zon. Een jaar op Kepler-452b duurt 385 dagen. Dat komt verrassend dicht in de buurt van een aards jaar.

De nieuwe exoplaneet is fors groter dan de aarde, zoals te zien is op deze visualisatie.

De nieuwe exoplaneet is fors groter dan de aarde, zoals te zien is op deze visualisatie.

Over de ster
De ster Kepler-452 is 1,5 miljard jaar ouder dan de zon, waardoor de ster en de exoplaneet zes miljard jaar oud zijn. In de eerste vijf miljard jaar kreeg de exo-aarde minder energie van zijn ster dan de aarde van de zon ontvangt, maar dit verschil is nu gelijk getrokken. Dit komt omdat de ster langzaam heter en helderder wordt. Op dit moment is de ster Kepler-452 10% groter en 20% helderder dan de zon. De oppervlaktetemperatuur is gelijk.

In de toekomst kijken
“Kepler-452b kun je zien als het oudere, grotere neefje van de aarde”, zegt data-analist Jon Jenkins van het Kepler-team. “Dankzij deze exoplaneet kunnen we aanschouwen hoe de toekomst van onze planeet eruit gaat zien. Het is verbazingwekkend dat deze planeet zich al zes miljard jaar in de leefbare zone om een ster bevindt. Dit betekent dat leven meer tijd heeft gehad om zich te ontwikkelen. Tenminste… als alle ingrediënten voor leven aanwezig zijn.”

Kepler-452b is de eerste aardachtige exoplaneet die om een zonachtige ster is gevonden. Er zijn al meer aardachtige exoplaneten gevonden, alleen bevinden die zich om kleinere sterren.

Kepler-452b is de eerste aardachtige exoplaneet die om een zonachtige ster is gevonden. Er zijn al meer aardachtige exoplaneten gevonden, alleen bevinden die zich om kleinere sterren.

Ons eigen zonnestelsel vergeleken met het systeem van Kepler-452.

Ons eigen zonnestelsel vergeleken met het systeem van Kepler-452.

Alle kandidaat-planeten die ontdekt zijn door de Kepler-telescoop. De nieuwe aanwas is geel.

Alle kandidaat-planeten die ontdekt zijn door de Kepler-telescoop. De nieuwe aanwas is geel.

Hoe gaat het eigenlijk met Kepler?
De Kepler-telescoop begon in 2009 met zijn wetenschappelijke missie: het vinden van exoplaneten die – net als de aarde – bewoonbaar kunnen zijn. Helaas werkte de telescoop in 2013 niet meer naar behoren, omdat twee reactiewielen waren uitgevallen. De stand kan hierdoor niet meer voldoende nauwkeurig worden geregeld. Toch is de telescoop niet inactief. Op dit moment gebruikt Kepler de zon om te stabiliseren, waardoor het ruimteobservatorium alsnog planeten rondom kleine rode dwergsterren kan ontdekken.

Verre ster
Het Kepler-452-systeem is 1.400 lichtjaar van de aarde verwijderd. Dit betekent dat de ster Kepler-452 geen buur is van de aarde. Het is onmogelijk om dit systeem in de nabije of verre toekomst te bezoeken. Wel kunnen wetenschappers over enkele jaren de James Webb-telescoop gebruiken om bijvoorbeeld de atmosfeer van de exoplaneet te analyseren. De samenstelling van de atmosfeer kan verraden of er leven (mogelijk) is.

Bijna vijfduizend kandidaat-planeten
Kepler-452b is niet de enige exoplaneet die gevonden is door de Kepler-telescoop. In totaal zijn er vandaag 521 nieuwe kandidaat-planeten aangekondigd. In totaal zijn er nu 4.696 kandidaat-planeten. Dit zijn exoplaneten die waarschijnlijk bestaan, maar die nog wel bevestigd moeten worden door een andere telescoop.