De kans op een aardbeving in Londen wordt zwaar onderschat. Dat concluderen Britse onderzoekers. De wetenschappers bestudeerden de bevingen die in het verleden plaatsvonden en stellen dat Groot-Brittannië gemiddeld elke honderd jaar wel een beving met een kracht van vijf of meer op de schaal van Richter meemaakt.

De zwaarste aardbeving die ooit in Groot-Brittannië werd geregistreerd, vond plaats in de Noordzee. In 1931 beefde de grond in het oosten van Engeland met een kracht van 6.1. Mooie verhalen doen zich daarover nog de ronde: zo zou het hoofd van de beroemde moordenaar Dr. Crippen in Madame Tussauds van diens romp zijn gerold.

Versterken
Er zijn meer voorbeelden te noemen van heftige bevingen in Groot-Brittannië. In 1580 kwamen twee mensen om nadat in de Straat van Dover een beving plaatsvond. Er mag dan een grote afstand tussen de Straat van Dover en Londen zitten; de trillingen laten zich daar niet door tegenhouden. Sterker nog: de kleiachtige grond waarop Londen rust, heeft de neiging om trillingen te versterken.

Frequentie
Volgens wetenschappers is het niet de vraag óf er nog een aardbeving komt, maar wanneer deze van zich laat horen. Bevingen blijken namelijk veel frequenter voor te komen dan gedacht: gemiddeld beeft de aarde in Groot-Brittannië elke honderd jaar flink. De gevolgen zijn anno 2010 aanzienlijk groter dan in 1580. “Het aantal mensen in Londen is vijftig keer groter dan toen het geval was,” vertelt onderzoeker Roger Musson. “Dus als in 1580 twee mensen stierven, dan kun je jezelf wel inbeelden wat dat betekent wanneer er nu een aardbeving plaatsvindt.”

Oud
Dat wil niet zeggen dat alle (hoge) gebouwen in Londen gevaar lopen. De meest moderne bouwwerken kunnen een beving met een kracht tot 5.5 op de Schaal van Richter wel het hoofd bieden. Het zijn vooral de oude gebouwen waar de onderzoekers zich zorgen over maken. De bouwsels zouden dan ook nagekeken en waar nodig aangepast moeten worden.

“Als je vandaag de dag door de straten van Londen loopt en je kijkt omhoog dan zie je veel zwakke, oude ornamenten en schoorstenen. Dat zijn dingen die snel beschadigd raken. Dat klinkt misschien niet zo dramatisch in vergelijking met instortende gebouwen, maar als je op straat loopt en je krijgt een schoorsteen op je hoofd, dan is dat slecht nieuws,” merkt Musson nuchter op.