Geofagie, oftewel het eten van aarde blijkt niet zo raar te zijn als gedacht. Sterker nog: het gebeurt vaak en is goed voor de gezondheid.

Het gebeurt wereldwijd: mensen die aarde eten. Maar het komt het vaakst voor in warme landen, onder kinderen en zwangere vrouwen. Het is niet iets waar de mensen met geofagie trots op zijn. Sterker nog: het is een taboe. Want aarde eten, is toch een beetje raar.

Niet zo raar
Maar nieuw onderzoek toont aan dat het minder raar is dan gedacht. Wat vele geneeskundigen altijd al vermoedden, is nu ook wetenschappelijk bewezen: aarde kan de maag kalmeren en het menselijk lichaam beschermen tegen allerlei bacteriën en virussen.

Moddermasker
“Deze klei bindt zich aan allerlei schadelijke factoren, zoals microben, ziekteverwekkers en virussen,” legt onderzoeker Sera Young uit. “Het is een soort moddermasker voor onze maag.”

WIST U DAT…

…bonobo’s goed voedsel bespreken?

Doel
Lang dachten deskundigen dat geofagie een raar verlangen was. Maar ook dieren doen het en dat bewijst dat het toch een doel heeft, zo moet Young vaststellen. Want dieren doen alles om te overleven. Het eten van aarde moet dus ook een belangrijk doel hebben.

Warm
Om te achterhalen wat de aarde precies met ons lichaam doet, analyseerden de onderzoekers de historische en antropologische gegevens over het eten van aarde. Ze ontdekten dat in Afrika zo’n dertig tot zestig procent van de zwangere vrouwen wel eens aarde eet. In drogere, koudere gebieden zoals Scandinavië is dat maar 0,01 procent. “We ontdekten dat het vooral zwangere vrouwen en jonge kinderen waren die aarde aten, deze groepen zijn het meest kwetsbaar voor infecties,” legt Young uit. “En het gebeurde het vaakst in warmere, vochtige klimaten waar veel ziekteverwekkers voorkwamen.”

Experimenten met ratten en konijnen bevestigden het vermoeden van de onderzoekers. Aarde kan er inderdaad voor zorgen dat virussen en bacteriën het lichaam niet kunnen binnendringen. Ook helpt het met de opname van belangrijke voedingswaarden: een belangrijk voordeel voor kinderen in de groei en zwangere vrouwen.

Bovenstaande foto is gemaakt door Mouse (cc via Flickr.com).