En zo’n 99,999 procent van al die soorten moeten we nog ontdekken. Dat suggereert nieuw onderzoek.

Wetenschappers komen tot dat enorme getal door allereerst te kijken hoeveel soorten ons bekend zijn. Ze bestudeerden hiertoe datasets van onder meer overheden en wetenschappers. Die datasets – van microben, planten en dieren – bevatten meer dan 5,6 miljoen soorten van 35.000 locaties wereldwijd (met uitzondering van Antarctica).

Nog veel te ontdekken
Vervolgens gebruikten de onderzoekers onder meer ecologische modellen om te schatten hoeveel soorten ons nog onbekend zijn. En er valt nog veel te ontdekken. Het onderzoek suggereert dat we nog maar 0,001 procent van alle soorten op aarde kennen. Dat betekent dat er in totaal zo’n 1 biljoen soorten op onze planeet te vinden zijn.

WIST JE DAT…

Microben
Het is niet voor het eerst dat onderzoekers proberen te schatten hoeveel soorten er op aarde zijn. Maar eerdere schattingen hielden of geen rekening met microben of schatten het aantal microben op basis van verouderde datasets en twijfelachtige extrapolaties. “Tot voor kort misten we de gereedschappen om het aantal microbiële soorten te schatten,” stelt onderzoeker Jay Lennon. “De opkomst van nieuwe technologieën om het genoom van microben in kaart te brengen, is een enorme bron van nieuwe informatie.” De laatste jaren is van veel soorten het genoom in kaart gebracht en die onderzoeken onthullen dat de diversiteit onder microben veel groter is dan gedacht.

Grote vraag is of we ooit alle soorten die ons nu nog onbekend zijn, zullen ontdekken. Met name het ontdekken van alle microben op aarde is een flinke uitdaging, zo benadrukt Lennon. “Van de gecatalogiseerde soorten zijn er slechts 10.000 ooit in het laboratorium gekweekt en van minder dan 100.000 is het genoom in kaart gebracht. Onze resultaten laten zien dat er dus nog 100.000 keer meer micro-organismen op ontdekking wachten en er zo’n 100 miljoen nog volledig bestudeerd moeten worden. De microbiële biodiversiteit is blijkbaar veel groter dan we ons ooit hadden kunnen voorstellen.”