GEOLOGIE  De aarde was 700 miljoen jaar helemaal bevroren. Na deze ijzige periode dooide de planeet. Maar hoe? Het was namelijk niet warm genoeg! Onderzoekers van de universiteit van Chicago hebben een antwoord gevonden. De aarde was waarschijnlijk meer een modderbal, dan een sneeuwbal.

Al langere tijd is bekend dat de aarde 700 miljoen jaar geleden bevroren was. Het bewijs komt voort uit de ontdekking van ijzige steenformaties uit die tijd. Deze formaties komen overal ter wereld voor, het bewijs dat de aarde één grote ijsklont was.

Eigenlijk hadden wetenschappers al een oplossing gevonden over hoe de aarde na deze ijstijd dooide. Koolstofdioxidewaardes in de atmosfeer stegen, waardoor de planeet langzaam opwarmde. Uit recente onderzoeken blijkt echter dat de koolstofdioxidewaardes niet hard genoeg stegen om al het ijs te smelten.

Dorian Abbot en Raymond Pierrehumbert van de universiteit van Chicago hebben verschillende klimaatmodellen gebruikt om te onderzoeken hoe stof van vulkanen het dooiproces zou kunnen beïnvloeden. Uit hun conclusie blijkt dat de albedo van het oppervlak van de aarde drastisch verandert wanneer sneeuw en ijs zich mengt met stof.

Wanneer het oppervlak van de aarde donkerder wordt, houdt onze planeet meer warmte vast. Trek in de zomer maar eens een zwart t-shirt aan; je hebt het een stuk warmer in de zon! Doordat het ijs 700 miljoen jaar geleden wat donkerer werd door stof, absorbeerde de zon meer zonlicht en dooide de planeet volledig.

De stofbalhypothese is te testen. De onderzoekers gaan op zoek naar een ‘stofsignaal’ in steenformaties uit die tijd.

Albedo
De albedo van een object gaat over het weerkaatsingsvermogen. Hoe hoger de albedo, hoe beter een object licht weerkaatst. Zo heeft sneeuw een hoog albedo (80% tot 95%) en bos een laag albedo (10% tot 20%).