Hoe is het leven op aarde ontstaan? Ontstond leven op verschillende plekken op aarde, of komen wij uit één bron? Biochemicus Douglas Theobald van de Brandeis universiteit denkt dat het leven evolueerde uit één bron. Zijn uitspraak is gestoeld op nauwkeurige computersimulaties.

De laatste tijd is er geroezemoes onder wetenschappers over het ontstaan van leven. Sommige wetenschappers denken dat het leven ontstaan is uit één bron, anderen denken dat er meer dan één primordiale levensvorm was. Al deze structuren zouden bij kunnen dragen aan de ontwikkeling van leven. Het leven op aarde zou gestart zijn als een web, in plaats van alles een boom met één wortel.

Theobald analyseerde beide ideeën nauwkeurig. Uit zijn berekeningen blijkt dat de kans op de ontwikkeling van leven 102.860 keer groter is uit een enkele bron, dan uit meerdere bronnen. “Dit antwoord verrast ons niet, maar we zijn wel blij dat de eenheid van leven is geslaagd voor een formele test”, vertelt David Penny, onderzoeker bij het Allan Wilson Center.

De analyse van Theobald was erg uitgebreid. De onderzoeker selecteerde 23 proteïnen, die te vinden zijn in het taxonomisch spectrum en qua structuur verschillen. Hij keek naar deze proteïnen in twaalf simpele organismen, zoals bacteriën en eukaryoten. Vervolgens voerde hij computersimulaties uit om te kijken hoe evolutionaire processen de geobserveerde proteïnen kunnen produceren.

Het onderzoek van Theobald onthult niet of aards leven meerdere keren is ontsprongen op aarde, of dat het de eerste keer direct raak was. “Maar we weten wel dat er een gezamenlijke voorouder was”, zegt Penny.