mars

Nieuw onderzoek wijst erop dat sommige aardse bacteriën de extreem lage luchtdruk, zeer lage temperaturen en beperkte hoeveelheid zuurstof op Mars prima kunnen weerstaan en onder die omstandigheden zelfs kunnen groeien.

“We willen weten of een aardse bacterie als je deze naar Mars transporteert kan overleven en groeien,” vertelt onderzoeker Wayne Nicholson. Om dat te kunnen achterhalen, moest simpelweg de proef op de som worden genomen. Wetenschappers verzamelden daarvoor bacteriën op zeer uiteenlopende plaatsen. Zo werden bacteriën uit Siberisch permafrost gehaald en verzamelden onderzoekers bacteriën die veelvuldig op ruimtevaartuigen voorkomen. Vervolgens stelden de onderzoekers de bacteriën bloot aan omstandigheden die vergelijkbaar waren met de omstandigheden op Mars. Zo kregen de bacteriën met hele lage temperaturen te maken, werden ze blootgesteld aan een zeer lage luchtdruk (7 millibar) en moesten ze het met weinig zuurstof doen.

Resultaten
Onder de bacteriën die uit Siberisch permafrost afkomstig waren, waren zes soorten – allemaal uit het geslacht Carnobacterium – die de omstandigheden prima aan konden. Zij overleefden het experiment niet alleen, maar groeiden ook. Onder de bacteriën die van ruimtevaartuigen werden geveegd, was er slechts één soort die de omstandigheden op Mars aankon: Serratia liquefaciens. Deze bacterie komt op tal van plaatsen op aarde voor en kan onder meer prima overleven op de menselijke huid, op planten en in de grond.

WIST U DAT…

…Marsrover Curiosity onlangs voor het eerst aan het poetsen is geslagen op Mars?

Overleven?
Hoewel bacteriën dus diverse aspecten van een leven op Mars aan lijken te kunnen, is nog niet bewezen dat ze ook daadwerkelijk op de rode planeet kunnen overleven. Er zijn namelijk nog meer factoren die de bacteriën het leven zuur kunnen maken. Denk aan de intense straling en droogte. Wetenschappers willen nu gaan achterhalen of ook dat factoren zijn die de bacteriën kunnen weerstaan.

Het onderzoek is belangrijk, zo benadrukken de wetenschappers. “Wanneer we een ruimtevaartuig naar Mars sturen, dan willen we er zeker van zijn dat we de landingsplek niet besmetten (met aardse bacteriën, die later onterecht voor Martiaans leven kunnen worden aangezien of het Marslandschap aantasten, red.),” vertelt onderzoeker Andrew Schuerger. Het is daarom belangrijk om te weten op welke plaatsen op Mars bacteriën het hoofd wel en niet boven water kunnen houden. Plaatsen waar bacteriën kunnen overleven, kunnen dan beter door Marsrovers gemeden worden om de kans op besmetting te voorkomen. Tegelijkertijd weten we dan ook dat dit de plaatsen zijn waar de kans op het aantreffen van buitenaards leven wellicht het grootst is. “Het is een dilemma,” stelt Nicholson. “Als je op zoek bent naar leven, dan wil je naar plaatsen gaan waar de kans op leven het grootst is, maar dit zijn ook de plaatsen die het meest gevoelig zijn voor besmetting door aardse organismen.”