De daad duurt voor deze schildpadden waarschijnlijk langer dan gedacht. Ze zijn 47 miljoen jaar geleden tijdens het vrijen gestorven en in hun standjes gefossiliseerd. Dat hebben onderzoekers ontdekt.

Het is voor het eerst dat een fossiel van een gewerveld dier dat op het moment van sterven aan het paren was, wordt teruggevonden. Dat schrijven Duitse wetenschappers in het blad Biology Letters. De vondst is extra bijzonder, omdat niet één vrijend paartje gefossiliseerd is. Nee: onderzoekers vonden op één plek achttien gefossiliseerde vrijende paartjes schildpadden terug.

Stelletjes
De onderzoekers vonden de twee parende schildpadden in een gebied waar regelmatig fossiele resten worden teruggevonden. “Wetenschappers hebben de afgelopen decennia in dit tienduizenden fossielen in dit gebied verzameld,” vertelt onderzoeker Stephan Schaal. “Maar alleen deze schildpadden komen in paren voor: een totaal van negen (paar).”

WIST U DAT…

…onlangs ook een man en vrouw zijn teruggevonden die al 1500 jaar elkaars hand vasthouden?

Paren
Uit een analyse blijkt wel dat de paren bestaan uit mannetjes en vrouwtjes. En de onderzoekers zijn er zeker van dat de twee seks hadden. De mannetjes hebben het gezicht namelijk van de vrouwtjes afgewend. En de staart van sommige mannetjes bevindt zich onder het schild van de vrouwtjes. “Er is geen twijfel mogelijk,” stelt onderzoeker Walter Joyce. “Deze dieren stierven ongeveer 47 miljoen jaar geleden tijdens het paren.” Hij benadrukt nog eens hoe uniek dat is. “Er is geen enkel ander gewerveld dier waarvan we weten dat het tijdens dit belangrijke biologische proces stierf en daarna fossiliseerde.”

Maar hoe konden al deze schildpadden het loodje leggen? Onderzoekers denken dat op de plaats waar deze schildpadden zijn gevonden ooit een diep vulkanisch meer was. Waarschijnlijk was het water dat zich op iets grotere diepte bevond, giftig. Tijdens het paren zonken de schildpadden naar die diepte en stierven.