Wetenschappers hebben in de Zwarte Zee een onderzeese waterstroom ontdekt die zo’n 350 keer groter is dan de rivier de Theems. De onderzeese rivier heeft inmiddels zelf meerdere kanaaltjes gevormd en is op sommige plekken bijna een kilometer breed en 35 meter diep.

Net als de bovenzeese rivieren heeft dit exemplaar stroomversnellingen en watervallen. Als de rivier zich op land zou manifesteren, zou het volgens de wetenschappers met het oog op de hoeveelheid water die er doorheen stroomt, de op vijf na grootste rivier ter wereld zijn.

Actief
Het is voor het eerst dat wetenschappers een actieve onderzeese rivier vinden. Onderzoekers vermoeden al langer dat deze zich kunnen vormen, maar hadden er nog nooit één aan het werk gezien. Wel vonden wetenschappers eerder uitgesleten kanalen op de zeebodem. Dat wees erop dat hier ooit rivieren stroomden. Waarschijnlijk ontstonden deze toen de zeespiegel veel lager was.

Dichtheid
De wetenschappers bestudeerden de rivier met behulp van een robotachtige onderzeeër. “Het water in de kanalen is veel dichter dan het omringende zeewater, omdat het veel zouter is en veel sedimenten met zich meebrengt,” vertelt onderzoeker Dan Parsons.

Spiraal
Hoewel de rivier in veel opzichten gelijk is aan de rivieren boven water, is er ook één verschil. Als de waterstroom een bocht omgaat, draait het water in een spiraal rond. Die spiraal draait onder water in tegenovergestelde richting ten opzichte van de rivieren aan land.

De cijfers
De rivier vervoert het zoute water van de Middellandse Zee via de Bosporus de Zwarte Zee in. Op sommige plekken is de rivier 965 meter breed. Het water heeft er een snelheid van zo’n zes kilometer per uur. Elke seconde passeert er 22.000 kubieke meter water door het kanaal. Na 59,5 kilometer stort het water vanuit de rivier de diepe Zwarte Zee in.

De ontdekking van de rivier geeft inzicht in hoe organismen op grote diepte kunnen overleven. Hoe dieper, des te minder voedsel er is. Maar een onderzeese rivier kan dan uitkomst bieden: deze brengt sedimenten en dus voedsel met zich mee.

Afbeelding: University of Leeds