In Ethiopië ontstond in 2005 een 60 kilometer lange scheur in de grond. Wetenschappers vermoeden al jaren dat hier een nieuwe oceaan aan het ontstaan is. Deze zal Afrika in tweeën splitsen. Seismoloog James Hammond komt nu met een tijdschaal: binnen 10 miljoen jaar is de splitsing een feit.

De scheur is ontstaan in het gebied Afar in Ethiopië. Delen van Afar liggen onder zeeniveau. Het hoger gelegen Eritrea voorkomt op dit moment dat dit gebied onder water loopt. Maar nu de grond scheurt, is de kans groot dat het water via de kloof Afar in loopt en daar een zee gaat vormen.

Somalische plaat
Maar daar is nog niet alles met gezegd. Dwars door Afar loopt namelijk de breuklijn van de Somalische plaat. Het is aannemelijk dat deze plaat door toedoen van de nieuwe zee ‘wegdrijft’ waardoor Afrika in tweeën splitst. “Dan ontstaat een kleiner Afrika en een heel groot eiland dat in de Indische oceaan drijft,” vertelt Hammond. De nieuw ontstane zee zou in dat geval spontaan in een oceaan veranderen.

Snelheid
Wetenschappers ontdekten de scheur voor het eerst in 2005. De onderzoekers verbaasden zich toen over de snelheid waarmee de kloof vorm kreeg. In tien dagen tijd werd de scheur acht meter breed. In die tijd werd voorspeld dat het nog zeker vier miljoen jaar zou duren voordat het water Afar bereikt.

Hammond keek niet alleen naar de tijd die het water nodig heeft om in Afar te komen, maar ook hoe snel Afrika zich uiteindelijk kan splitsen. Volgens hem duurt dat nog zeker tien miljoen jaar.

Foto: University of Rochester