Na jaren van voorbereiding is er dan nu eindelijk een datum in zicht: naar verwachting gaat waaghals Felix Baumgartner op maandag 8 oktober zijn sprong wagen. Hij duikt dan vanuit een speciale capsule van een hoogte van 36.000 meter naar beneden.

De afgelopen tijd is er al veel geoefend. Zo sprong Baumgartner al vanaf 21.800 meter en 29.455 meter naar beneden. Maar het echte werk wacht nog steeds op hem: die sprong vanaf 36.576 meter hoogte.

Roswell
De afgelopen dagen onderging de speciale capsule die Baumgartner op hoogte moet brengen de laatste tests. De capsule heeft deze experimenten glansrijk doorstaan. En daarmee lijkt het zeker haalbaar om 8 oktober te gaan springen. De capsule wordt op dit moment overgebracht naar Roswell in New Mexico vanwaar Baumgartner straks met behulp van een ballon het luchtruim kiest.

De capsule en ballon die Baumgartner op een hoogte van 36.576 meter moeten gaan brengen. Foto: Redbullstratos.com.

Hard werken
Om de sprong te kunnen maken, wordt al jaren hard gewerkt. Met behulp wetenschappers is onder meer een speciale capsule ontwikkeld die Baumgartner naar een hoogte van iets meer dan 36.000 meter kan brengen. Ook ontwikkelden onderzoekers een speciaal pak dat Baumgartner tijdens zijn reis naar beneden moet beschermen tegen de kou, hitte en extreme druk.

Het pak van Baumgartner. Foto: Redbullstratos.com.

Records
De sprong van Baumgartner wordt ongetwijfeld spannend. Nog nooit sprong iemand van zo’n hoogte naar beneden. Het huidige record staat op naam van Joe Kittinger – die Baumgartner nu helpt om zijn eigen record te verbreken. Kittinger sprong in 1960 van een hoogte van iets meer dan 31.000 meter naar beneden. Maar er worden nog meer indrukwekkende records verbroken. Zo wacht Baumgartner de langste vrije val die een skydiver ooit doormaakte: het duurt bijna zes minuten voor Baumgartner zijn parachute uitklapt en een einde maakt aan de vrije val. Ook is Baumgartner de eerste mens die – zonder dat deze in een voertuig zit – door de geluidsbarrière heen gaat breken.

Gevaren
De missie van Baumgartner is natuurlijk niet zonder risico. Eén van de grootste gevaren is dat Baumgartner tijdens zijn vrije val buiten bewustzijn raakt, doordat hij met extreme G-krachten te maken krijgt. Baumgartner gaf in februari echter nog aan zich weinig zorgen te maken. “Als je kijkt naar de details en de inspanningen die in dit project zijn gestopt en de mate waarin we het veilig maken dan lijkt het helemaal niet zo gek meer.” Hij benadrukt bovendien dat deze missie niet alleen om hem of om zijn team draait. Hij hoopt dat de inspanningen van zijn team ook een flink steentje bij zullen dragen aan de wetenschap. “Deze ervaring simuleert de eerste landing op de maan en zal het wetenschappelijk onderzoek goed doen.” Het pak dat speciaal voor Baumgartner ontwikkeld is, zou bijvoorbeeld in de toekomst wel eens als inspiratiebron kunnen dienen voor nieuwe pakken voor astronauten.

Zal de vlucht gaan verlopen zoals iedereen hoopt dat deze gaat verlopen? En zal de impact ervan op de wetenschap inderdaad zo indrukwekkend zijn? Naar verwachting duurt het niet lang meer voor we het antwoord op die vragen weten. Binnen twee weekjes duikt Baumgartner waarschijnlijk naar beneden. Het team houdt echter nog een slag om de arm. Zo is het sterk afhankelijk van de weersomstandigheden of de sprong doorgang kan vinden.