Wel eens gehoord van dobberende vuilnisbelten op de Grote Oceaan? Het blijkt dat het nog erger kan. In diepe ravijnen voor de kust van Californië hebben biologen enorm veel rotzooi gevonden: vissersnetten, plastic afval, bierflessen en zelfs een gootsteen. Soms wordt het afval door dieren gebruikt als huizen.

“Het afval maakt deel uit van het leefgebied”, legt bioloog Diana Watters uit. “Of zeedieren gebruiken het als huis, of het rotzooi zorgt ervoor dat zeedieren omkomen.” Als vissers hun netten of kooien verliezen, kan het zijn dat dieren vast komen te zitten. Ze sterven dan doelloos onderwater.

Er zijn twee soorten afval: zinkend afval en drijvend afval. Zinkend afval ligt op de zeebodem. Drijvend afval bevindt zich tussen het wateroppervlak en de zeebodem. Drijvend afval zorgt voor de meeste problemen. Naast het feit dat dieren vast kunnen komen te zitten in bijvoorbeeld vissersnetten, kan het ook zijn dat dieren afval opeten. Soms met dodelijk afloop.

Biologen gebruikten camerabeelden van de onderzeeër Delta om de ernst van de situatie in te schatten. De beelden zijn op een diepte van twintig tot 365 meter gemaakt en laten veel afval zien. Een nieuw onderzoek staat klaar om te kijken hoe vissen beter beschermd kunnen worden.