Veranderingen in wind zorgen ervoor dat de reuzenalbatros sneller eten vindt en gemiddeld een kilootje zwaarder is geworden.

Dat concluderen wetenschappers in het blad Science. Ze bestudeerden de gegevens van reuzenalbatrossen in het zuiden van de Indische Oceaan.

Sneller thuis
De onderzoekers volgden de reuzenalbatrossen terwijl deze op zoek gingen naar voedsel en zagen dat hun route de afgelopen jaren is veranderd. De vrouwtjes trokken meer richting de polen waar flink wat wind staat. Dankzij die wind reisden ze een stuk sneller. En omdat de afstand die ze reisden niet groter werd, waren ze dus eerder klaar en konden ze eerder naar hun eieren terugkeren. Hierdoor deden de jongen het ook beter.

Over de reuzenalbatros

De reuzenalbatros is de grootste vliegende vogel die anno 2012 nog in leven is. Het dier heeft een spanwijdte die wel 3,5 meter kan bedragen en kan gemakkelijk tien kilo wegen. De vogels worden ook uitzonderlijk oud: er zijn exemplaren van wel 55 jaar bekend. De reuzenalbatros heeft het niet gemakkelijk. Zo komen de vogels regelmatig per ongeluk in visnetten terecht en hebben ze erg te lijden onder ratten en katten die tussen de nesten wandelen.

Klimaat
De veranderende wind is een direct gevolg van het veranderende klimaat, zo legt onderzoeker Henri Weimerskirch ons desgevraagd uit. “Het verlies van ozon in de stratosfeer heeft de vortex (een ring van winden rondom de zuidpool) sterker gemaakt en de weerpatronen boven het continent veranderd.” Dat betekent heel concreet dat de westelijke winden boven de Zuidelijke Oceaan in de zomer en herfst met vijftien procent zijn toegenomen.

Zwaarder
De wetenschappers ontdekten ook dat zowel de mannelijke als de vrouwelijke reuzenalbatrossen gemiddeld een kilo zwaarder zijn geworden. Dat zou niet alleen komen doordat ze minder hard hoeven te werken voor hun voedsel. Het kan ook een extra bescherming zijn tegen de wind.

Hoewel de reuzenalbatrossen nu dankzij de wind sneller aan voedsel kunnen komen, is het niet bewezen dat het weer ze gunstig gezind blijft. “Albatrossen, en dan in het bijzonder reuzenalbatrossen, zijn een bedreigde soort. Tot op heden werden ze bedreigd door de visserij. Nu compenseert klimaatverandering dat negatieve effect deels. Voorspellingen van het IPCC (Intergovernmental Panel on Climate Change) wijzen erop dat de situatie in de toekomst minder prettig is.” De westelijke winden worden nog sterker en daardoor zijn ze voor de albatrossen niet meer zo geschikt om in te vliegen. En dan moeten de vogels verder vliegen om toch aan eten te komen.