Volgens Amerikaanse wetenschappers was het geen malaria, tyfus of vergiftiging, maar een bacterie die Alexander de Grote in 323 voor Christus het leven kostte. De Macedonische koning zou gedronken hebben uit de rivier de Styx en via dat water een zeer giftige bacterie hebben opgelopen.

De wetenschappers baseren zich op de symptomen die Alexander kort voor zijn dood had. De koning werd ziek terwijl hij in het paleis van Nebukadnesar II een drinkgelag bijwoonde. Hij klaagde ten overstaan van de gasten over plotselinge en zeer pijnlijke steken in de lever. Vervolgens bracht hij twaalf dagen in bed door. Hij kreeg hoge koorts en klaagde over ondraaglijke pijn in de gewrichten. Hij ging snel achteruit, verloor zijn stem, raakte in coma en overleed.

Goden
Opvallend genoeg komen deze symptomen nauw overeen met de symptomen die de Griekse goden opliepen wanneer ze hun eed braken. De goden moesten nabij het water van de rivier de Styx een eed afleggen en wanneer ze deze braken, moesten ze van het rivierwater drinken. Dat was zo giftig dat de goden volgens de legende een jaar lang niet konden spreken, noch bewegen.

Styx
De conclusie lijkt voor de hand te liggen: ook Alexander liep de ziekte in de rivier de Styx op. Daarmee zouden mythe en werkelijkheid naadloos in elkaar overlopen. En die kans is groter dan u op het eerste gezicht zou denken: wetenschappers nemen al langer aan dat de mythische rivier ook echt bestaan heeft en in Griekenland ontsprong.

Halfgod
De onderzoekers denken zelfs een wetenschappelijke verklaring te hebben voor de giftige werking van de rivier: calicheamicine. Deze stof wordt aangemaakt door bacteriën. “Het is extreem giftig,” weet onderzoeker Antoinette Hayes. “Het groeit op kalksteen en daarvan is er genoeg in Griekenland.” Zo’n heilig gif dat door de goden gebruikt werd, zou zeer geschikt zijn voor Alexander,” meent onderzoeker Adrienne Mayor. “Hij werd tenslotte toch al als een halfgod beschouwd.”

Waar?
Het onderzoek van de wetenschappers wordt onderbouwd door de verhalen van de oude Grieken. Maar daarmee is de mythe of het vermoeden dat de onderzoekers hebben nog niet direct waar. Zo is nooit bewezen dat de rivier de Styx echt bestaan heeft. Het is dan ook een onderzoek met losse eindjes. Maar dat maakt het niet minder interessant.

Historici speculeren al lang over de doodsoorzaak van Alexander. Op basis van zijn symptomen dachten ze eerder aan malaria, tyfus, vergiftiging, ontsteking van de alvleesklier of het West-Nijlvirus.