Alvleesklierkanker kan zich vele jaren op rij ongezien ontwikkelen en wordt soms pas twintig jaar na de eerste mutaties opgemerkt. Dat concluderen onderzoekers op basis van een genetische analyse van de tumoren. Blijkbaar groeien de tumoren – die in 95 procent van alle gevallen dodelijk zijn – zeer langzaam, maar gestaag.

Gemiddeld doet een enkele mutatie er 11,7 jaar over om uit te groeien tot een tumor, zo concluderen de onderzoekers. Daarna duurt het gemiddeld 6,8 jaar voordat de cellen van deze tumor zich uitzaaiden. Over het algemeen sterven patiënten binnen drie jaar nadat de uitzaaiing heeft plaatsgevonden. De wetenschappers stellen dan ook vast dat een tumor soms wel twintig jaar lang groeit voordat de patiënt ziek wordt.

WIST U DAT…

…kanker zichtbaar is in het speeksel?

De onderzoekers bestudeerden de tumoren, maar ook de uitzaaiingen. Het DNA in elk gen van de tumoren werd in kaart gebracht en men keek waar mutaties optraden. Gemiddeld gezien had elke uitgezaaide tumor 61 kankergerelateerde mutaties. Tweederde daarvan hadden zij meegekregen van de oorspronkelijke tumor. Omdat wetenschappers weten dat zulke genetische mutaties vrij regelmatig ontstaan, kunnen zij aan de hand van de mutaties vaststellen hoelang een tumor al actief is.

Alvleesklierkanker is in 95 procent van de gevallen dodelijk. Het onderzoek verklaart waarom: de tumoren zijn tegen de tijd dat ze ontdekt worden al zo gegroeid en verspreid dat artsen niets meer kunnen doen. Mogelijk kan de studie helpen bij het ontwikkelen van een methode om de ziekte eerder vast te stellen.