Een ooit verloren gewaande asteroïde van zo’n 500 meter breed is weer teruggevonden. Astronomen verloren de asteroïde uit het oog in 2008, maar een amateur-astronoom vond hem deze week weer terug.

Daarmee komt ook een einde aan de onduidelijkheid over het mogelijke gevaar van de asteroïde. 2008SE85 was namelijk een ‘Potentieel Gevaarlijk Object’. Dat zijn alle hemellichamen die dichter dan zeven miljoen kilometer in de buurt van de aarde komen. Daar zijn er op dit moment zo’n 1300 van bekend. ESA verwacht dat de asteroïde geen gevaar voor de aarde gaat vormen, maar wacht eerst nog op meer resultaten.

Amateur
Frappant is dat de asteroïde is gevonden door een amateur-astronoom. De Duitser Erwin Schwab begon zijn zoektocht naar 2008SE85 in het Optical Ground Station in Tenerife, waar ESA de mogelijkheid biedt aan amateurastronomen om observaties te doen. Schwab: “Ik wilde erg graag deze specifieke asteroïde vinden. En ik vond hem ook op 15 september toen ik de data op mijn computer bekeek.” Toen hij ook de volgende ochtend de asteroïde zag, wist hij het zeker. “Dat was ook nog eens mijn verjaardag. Dat was één van mijn leukste cadeau’s!”

Wist u dat…

…er vorige week een astroïde nóg dichter bij de aarde in de buurt kwam?

Vermoedelijke locatie
Schwab keek heel specifiek naar het gebied waarin de asteroïde vermoedelijk in zijn baan zat. Hij vond 2008SE85 zo’n 2 graden daar vanaf. Om zeker te weten of de observaties van Schwab echt klopten, en om de asteroïde in de gaten te blijven houden, hebben de astronomen van ESA zelf ook voorspellingen gedaan over de baan van het hemellichaam.

Uit het oog verloren
2008SE85 werd in september 2008 ontdekt door de Catalina Sky Survey, en werd sindsdien een paar keer gespot tot ongeveer een maand daarna. Sindsdien was iedereen de asteroïde uit het oog verloren. Ook voorspellingen omtrent de positie van de asteroïde bleken zo onduidelijk te zijn dat de astronomen het hemellichaam niet meer terug konden vinden. Met de nieuwe data kan de baan van de asteroïde veel duidelijker bij worden gehouden en kan de positie op ieder moment in de toekomst worden vastgesteld.

Het is vooralsnog wel vrij zeker dat 2008SE85 geen gevaar voor de aarde gaat vormen. De asteroïde doet er twee jaar over om een rondje rond de zon te voltooien. De eerste keer dat hij weer bij de aarde in de buurt komt, is in maart 2013. Hij scheert dan op 15 miljoen kilometer langs de aarde. In 2098 komt 2008SE85 een stuk dichterbij: zes miljoen kilometer. Maar geen zorg, die afstand is nog steeds ruim twee keer zo groot als de astronomen vóór de herontdekking dachten dat deze zou zijn.