Kort na de lancering van Perseverance is een klein probleempje opgetreden.

Dat heeft NASA bekend gemaakt. Het is volgens de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie geen reden voor paniek; de rover is verder gezond en ligt nog altijd op koers naar Mars.

Koud
Het probleem ontstond kort na de lancering, toen Perseverance in de schaduw van de aarde vloog en dus even geen zonlicht en -warmte ontving. Hierdoor daalde de temperatuur van de rover zodanig dat deze overschakelde op een zogenoemde veilige modus. Hierbij worden alle niet-essentiële systemen uitgeschakeld.


Op dit moment bevindt Perseverance zich nog steeds in deze veilig modus. Maar NASA verwacht de rover daar op korte termijn weer uit te kunnen halen.

Koelsysteem
Een analyse van het probleem heeft uitgewezen dat de temperatuurdaling die ontstond doordat de rover kortstondig in de schaduw van de aarde vertoefde, leidde tot problemen met een koelsysteem. De temperatuur van het systeem daalde zo sterk, dat deze onder de vooraf ingestelde ondergrens dook en Perseverance automatisch in de veilige modus ging (zie kader).

Tijdens interplanetaire missies is het niet ongebruikelijk dat rovers, landers of orbiters enige mate van autonomie hebben. Dat stelt ze in staat om in het geval van problemen snel te reageren. Iets wat – zeker op grotere afstand van de aarde – lastiger of zelfs onmogelijk is, wanneer er eerst contact moet worden gezocht met mission control op aarde. Ook Perseverance heeft enige mate van autonomie en is zo ingesteld dat deze automatisch overschakelt op een veilige modus op het moment dat systemen waarden laten zien die buiten de vooraf vastgestelde grenzen vallen. De rover kan zichzelf niet uit veilige modus halen; dat moet mission control op aarde doen.

Stabiel
NASA maakt zich op dit moment verder geen grote zorgen over Perseverance, zo laat Mark Wallace namens de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie weten. Hij wijst erop dat de veilige modus uit voorzorg al relatief snel wordt geïmplementeerd. “Het idee is dat het veel beter is om een keertje onnodig in veilige modus te gaan, dan een veilige modus te missen op het moment dat deze wel nodig was geweest.” Bovendien kan het op dit moment geen kwaad dat Perseverance in veilige modus staat. “Het is een stabiele en acceptabele modus voor het ruimtevaartuig en in deze fase van de missie niet problematisch.” Nu de toedracht van het probleem bekend is, verwacht NASA Perseverance – die inmiddels allang weer uit de schaduw van de aarde is – binnenkort weer uit de veilige modus te kunnen halen.


Over de missie
Perseverance werd gisteren gelanceerd en moet in februari 2021 op de rode planeet landen. Eenmaal op Mars aangekomen zal de rover actief op zoek gaan naar sporen van leven en tevens verschillende technologieën testen die van cruciaal belang zijn voor toekomstige (bemande) Marsmissies. Zo beschikt de rover bijvoorbeeld over een heuse helikopter die ongeveer 60 dagen na aankomst op de rode planeet het luchtruim moet kiezen en moet aantonen dat je ook op Mars kunt vliegen. De helikopter maakt zo de weg vrij voor toekomstige Marshelikopters die bijvoorbeeld kunnen worden ingezet voor het verkennen van het Marsoppervlak of het transport van voorraden.

Naast Perseverance gingen onlangs nog twee Marsmissies van start. De Verenigde Arabische Emiraten lanceerden eerder deze maand hun Marsorbiter Hope. En de Chinese ruimtevaartorganisatie lanceerde vorige week een Marsorbiter, -lander en rover.