Nog 3,5 maand geduld en dan vertrekt de sonde om een beetje materiaal van planetoïde Bennu te verzamelen en terug op aarde te brengen.

Het belooft een prachtige missie te worden: de missie van OSIRIS-REx (Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security – Regolith Explorer). De sonde zal een bezoekje brengen aan de planetoïde Bennu en minstens 60 gram oppervlaktemateriaal van de planetoïde afnemen en terug op aarde brengen. Wetenschappers hopen zo meer te weten te komen over de oorsprong van het zonnestelsel en de bron van het water en de organische moleculen die door de tijd heen op aarde zijn beland en leven op onze planeet mogelijk maakten. Tevens vormt de missie de opmaat voor de Asteroid Redirect Mission.

September
En het begin van die missie komt nu echt dichterbij. Afgelopen weekend arriveerde OSIRIS-REx op Kennedy Space Center. Hiervandaan zal deze later dit jaar – op 8 september – het luchtruim kiezen om vervolgens in 2023 weer op aarde te arriveren, met het op Bennu verzamelde oppervlaktemateriaal.

Test
De komende maanden wordt OSIRIS-REx uitgebreid getest. Zo zal er onder meer gekeken worden of de zonnepanelen van de sonde naar behoren uitklappen. Als die experimenten goed verlopen, is de sonde klaar voor het echte werk.

Het is voor het eerst dat een Amerikaanse sonde materiaal van een planetoïde gaat halen. De Amerikanen treden daarmee in de voetsporen van de Japanners die eerder deze eeuw – met succes – de sonde Hayabusa naar de planetoïde Itokawa stuurden om materiaal te verzamelen en terug op aarde af te leveren.