Ruimtesonde MAVEN is – na een reis van meer dan 710 miljoen kilometer – bij Mars gearriveerd. De sonde cirkelt nu om de rode planeet en maakt zich op om het bovenste deel van de Martiaanse atmosfeer te gaan bestuderen.

“NASA heeft een lange geschiedenis als het gaat om wetenschappelijke ontdekkingen op Mars en de veilige aankomst van MAVEN opent een nieuw hoofdstuk,” vertelt John Grunsveld, namens NASA. “MAVEN vult andere robotische ontdekkingsreizigers op Mars aan om enkele fundamentele vragen over Mars en buitenaards leven te beantwoorden.”

De atmosfeer
MAVEN – wat staat voor Mars Atmosphere and Volatile Evolution – zal de bovenste laag van de Marsatmosfeer gaan bestuderen. Iets wat nog nooit is gedaan. De verwachting is dat de ruimtesonde zo inzicht zal geven in de geschiedenis van die atmosfeer, hoe het klimaat op Mars door de tijd heen veranderd is en hoe dat het oppervlak en de leefbaarheid van de planeet beïnvloed heeft.

Manoeuvres
Het onderzoek van MAVEN zal echter nog even op zich laten wachten. De ruimtesonde bevindt zich nu in een baan om Mars, maar de komende zes weken zullen nog de nodige manoeuvres moeten worden uitgevoerd om de sonde te krijgen waar NASA deze exact hebben wil.

De aankomst van MAVEN in woord en beeld. Afbeelding: NASA's Goddard Space Flight Center.

De aankomst van MAVEN in woord en beeld. Afbeelding: NASA’s Goddard Space Flight Center.

MAVEN wordt al sinds zijn vertrek vanaf aarde op de hielen gevolgd door een tweede ruimtesonde. De Mars Orbiter van India. Ook deze arriveert binnenkort bij Mars. Naar verwachting op 24 september. Deze ruimtesonde gaat de hoeveelheid methaan in de atmosfeer van de rode planeet meten. Ook beschikt deze over een camera waarmee Mars en zijn manen Phobos en Deimos gekiekt kunnen worden.