Archeologen hebben een bijzondere vondst gedaan op een Amerikaanse plantage: ze ontdekten er spirituele voorwerpen van de slaven die hier in de 18e en 19e eeuw werkten. De voorwerpen bewijzen dat slaven er – hoewel ze verplicht waren christen te worden – stiekem hun eigen geloof op na hielden. Ook bleken de Afrikanen te experimenteren met planten voor voedsel en medicatie.

De vondst werd gedaan in de kas Wye Orangery waar de beroemde Frederick Douglass een deel van zijn jeugd doorbracht. Douglass was ook een slaaf, maar wist op latere leeftijd te ontsnappen en zette zich daarna in tegen de slavernij en schreef er ook boeken over. In één van die boeken beschrijft hij hoe wreed de slaven behandeld werden. De vondsten die nu op de plantage gedaan zijn, bewijzen maar weer eens dat de slaven zich niet klein lieten krijgen: ze hielden stiekem vast aan hun eigen cultuur.

Symbolen
De archeologen hebben op de plantage diverse, strategisch geplaatste spirituele symbolen gevonden. Het bewijst dat de slaven in de kassen woonden en vasthielden aan de tradities. En dat is opvallend: ze waren namelijk verplicht om zich tot het Christendom te bekeren en dienden dat ook naar buiten toe uit te dragen.

Munt
De archeologen vonden een verborgen kamer met daarin onder meer theekopjes en borden. Waarschijnlijk werd de kamer tussen 1785 en 1820 door slaven bewoond. Onder de drempel vonden de wetenschappers twee pijlpunten en een munt. Deze voorwerpen werden door de Afrikanen gebruikt om de komst en het vertrek van geesten te regelen. Later ontdekten ze ook nog een soort steen die in de oven was gemetseld. Deze steen was eveneens een religieus symbool.

Frederick Douglass in zijn jonge jaren

Pollen
De wetenschappers hebben ook enkele gefossiliseerde pollen in dit gebied bestudeerd. De pollen wijzen erop dat de slaven een hoek van de kas gebruikten om te experimenteren met planten. Het groen kon dienst doen als voedsel en medicatie. Het moet het begin zijn geweest van een traditie: later stonden de slaven bekend om hun enorme kennis over de meest uiteenlopende planten.

Verbaasd
De wetenschappers hebben zich verbaasd over hun vondsten. “Afrikaans-Amerikaanse religie in de vorm van Afrikaanse tradities geeft dit gebouw een tweede identiteit,” meent onderzoeker Mark Leone. “Eentje die niet beschreven werd door of niet bekend was bij Douglass. Dit is de Afrikaans-Amerikaanse cultuur. (…) Dit is een hele set concepten, ideeën en bezigheden die de gemeenschap bij elkaar hield. Dat is iets wat niet door beestachtigheid vernietigd kan worden.”

De Wye Orangery werd in 1785 gebouwd. Het gebouw werd wereldberoemd door het boek Narrative of the Life of Frederick Douglass. Douglass beschrijft hierin hoe slaven tot bloedens toe geslagen werden.

Bovenstaande foto is gemaakt door medewerkers van de universiteit van Maryland. Benieuwd hoe de kas er in de tijd van Douglass uitzag en waar de archeologen de voorwerpen hebben gevonden? Klik dan hier voor een reconstructie.