Morgenochtend keert André Kuipers terug op aarde. Tijd voor een terugblik op de langste Europese ruimtevlucht in de geschiedenis. En dat doen we aan de hand van André’s mooiste foto’s!

Op 21 december 2011 wordt André Kuipers samen met zijn collega’s Don Pettit en Oleg Kononenko gelanceerd. Twee dagen later arriveert hij bij het internationale ruimtestation. En daar wacht hem heel wat werk. Naast de dagelijks en operationele werkzaamheden voeren hij en zijn collega’s ook nog eens 57 wetenschappelijke experimenten uit. Oorspronkelijk was het de bedoeling dat Kuipers half mei weer op aarde zou terugkeren, maar door problemen met de Soyuz-capsule – het ruimtevaartuig dat astronauten naar het ISS vervoert – werd zijn missie met anderhalve maand verlengd. Morgen keert de Nederlandse astronaut terug op aarde. Hij heeft er dan 193 dagen in de ruimte opzitten. Daarmee is zijn missie de langste Europese ruimtemissie ooit.

Terugblik
En vandaag is het 30 juni. Dat betekent dat Kuipers morgen op aarde landt. Een prachtig moment om eens over de schouder van Kuipers mee te kijken en terug te blikken op een heel bijzondere missie. Dat doen we aan de hand van foto’s die Kuipers zelf of die zijn collega’s maakten. Ze geven een beeld van wat Kuipers gedaan en gezien heeft, tijdens die hele lange missie aan boord van het ISS. We hebben geprobeerd om een zo compleet mogelijke selectie te maken waarmee we u niet alleen iets laten zien van het werk van Kuipers, maar ook iets van de alledaagse dingen die ook aan boord van het ISS alledaags zijn, maar lang niet zo alledaags verlopen.

December 2011: André Kuipers in de Soyuz-capsule, onderweg naar het ISS. De capsule koppelt zich niet lang hierna aan het ISS. Vandaar dat Kuipers zijn ruimtepak al aan heeft. Foto: ESA / NASA.

December 2011. Ook aan boord van het ISS wordt kerst gevierd. Foto: ESA / NASA.

Natuurlijk wordt er ook gewerkt. Links is Kuipers bezig met het calibreren van de zuurstofmeters. Rechts rondt hij een wetenschappelijk experiment af door monsters in de MELFI (Minus Eighty-Degree Laboratory Freezer for ISS) op te slaan. Foto: ESA / NASA.

Januari 2012. Er moet ook gesport worden. En wel twee keer per dag! Foto: ESA / NASA.

Januari 2012. Huishoudelijke karweitjes zijn er ook in het ISS. Links is André Kuipers bezig met een karweitje dat elke zaterdag terugkomt: stofzuigen. Rechts is absoluut geen sprake van huishoudelijk werk. Nee, hier werkt Kuipers met wat groter materieel: de robotarm die zich aan de buitenzijde van het ISS bevindt. Foto’s: ESA / NASA.

Maart 2012: André Kuipers bevindt zich met vijf andere astronauten in het ISS. En dan is er nog een robot-astronaut die ook wel robonaut genoemd wordt. De robot kan Kuipers en zijn collega’s wat werk uit handen nemen. Hierboven is deze bijvoorbeeld bezig met het meten van de ventilatie luchtstroom. Foto: ESA / NASA.

In maart lanceerde ESA ATV – een capsule vol met voorraden – naar het ISS. Kuipers en zijn collega haalden de capsule binnen en natuurlijk ging Kuipers niet lang daarna ook even een kijkje nemen in het ruimtevaartuig. Foto: ESA / NASA.

Een zwevend ontbijtje. We zien hier onder meer een roerei en havermout. Er hoeft weinig meer aan te gebeuren: alleen even water toevoegen en dan is het klaar. Foto: ESA / NASA.

Eind april verlaten drie collega’s van Kuipers het ISS. Kuipers fotografeerde de capsule waarmee ze terug naar aarde keren. Foto: ESA / NASA.

Koninginnedag in de ruimte! Foto: ESA / NASA.

Een ruimtereis van bijna 200 dagen: dat is een hele tijd. Gelukkig is er de mogelijkheid om contact te leggen met familie en vrienden. Foto: NASA / ESA.

In mei is de club aan boord van het ISS dan eindelijk weer compleet. Drie nieuwe astronauten komen bij het ISS aan. Foto: ESA / NASA.

Een heel bijzonder moment in mei. Voor het eerst brengt een commercieel ruimtevaartuig een bezoek aan het ISS. Drie keer raden wie de ruimtecapsule met behulp van de robotarm binnen mag halen! Kuipers noemt het zelf het ‘operationele hoogtepunt van mijn missie’. Foto: ESA / NASA.

In deze Soyuz-capsule keert André Kuipers terug naar de aarde. Niet alle delen van de capsule ‘overleven’ die vlucht: de zonnepanelen en de bol bovenop de capsule verbranden tijdens de terugkeer naar de aarde. Foto: ESA / NASA.

Naast alle foto’s die Kuipers van zijn werk en leven aan boord van het ISS maakte, deelde hij ook regelmatig foto’s die hij van onze aarde had gemaakt. De afgelopen maanden kon u deze kiekjes al regelmatig op Scientias.nl terugvinden. Bijvoorbeeld deze van de lichtvervuilde randstad of deze van een zonovergoten Nederland of deze van Zeeland. Maar er zijn natuurlijk nog veel meer mooie foto’s gemaakt. We lichten er hieronder nog enkele uit.

De maan. Het blauw erboven is de dampkring van onze aarde. Foto: ESA / NASA.

De hoogvlakte van Tibet met het Himalaya-gebergte en onder meer Nepal op de achtergrond. Foto: ESA / NASA.

Een prachtige foto van Groot-Brittannië en Ierland. Foto: ESA / NASA.

De Bahama’s. Foto: ESA / NASA.

San Francisco met natuurlijk de Golden Gate Bridge. Foto: ESA / NASA.

Als u de foto’s zo ziet, zult u misschien denken dat Kuipers zo ongeveer alles wel gefotografeerd heeft. Maar het tegendeel is waar, zo blijkt uit zijn blog. “Ik heb me er inmiddels bij neergelegd dat ik niet alles kan doen wat ik van plan was tijdens deze missie. Overdag een foto van Nederland nemen met een kraakheldere hemel bijvoorbeeld. Dat kan niet meer, omdat de baan van het ISS de komende weken niet optimaal is. Ik heb het vaak geprobeerd de afgelopen maanden, meestal zat het weer tegen. Nederland lag dan onder een witte wolkendeken. En toen het eindelijk opklaarde kwam ik ‘s morgens vroeg over en was het heiig.” Misschien iets voor een volgende missie? Helaas niet. “Ik weet dat ik nooit meer in de ruimte zal komen,” zo schrijft Kuipers. Dat maakt zijn terugkeer dan ook dubbel. Enerzijds is hij blij dat hij zijn familie en vrienden weer ziet, anderzijds is het ook een definitief afscheid van zijn bestaan als ruimtevaarder. Tegelijkertijd lijkt Kuipers ook heel goed te beseffen dat hij al twee keer iets heeft mogen meemaken wat voor heel weinigen is weggelegd. Bovendien draagt hij met zijn onderzoeken bij aan de ruimtevaart van de toekomst: reizen naar het ISS en verder, bijvoorbeeld naar Mars. Al die herinneringen en de gedachte dat hij op zijn eigen manier van cruciaal belang is geweest voor de ruimtevaart, neemt niemand hem meer af. Wij – en met ons vele liefhebbers van de ruimtevaart – zullen Kuipers aanwezigheid in de ruimte zeker missen. Zijn interessante blogs en zijn prachtige foto’s zorgden ervoor dat we ons toch ook een beetje in de ruimte waanden. André: bedankt!