Voor het eerst is een internationaal team van astronomen erachter gekomen hoe dik het Andromedastelsel is. Dit sterrenstelsel bevindt zich op een afstand van 2,5 miljoen lichtjaar van de aarde en lijkt heel erg op ons eigen Melkwegstelsel. Wetenschappers verwachten dat het Andromedastelsel over enkele miljarden jaren in botsing komt met de Melkweg.

Spiraalstelsels hebben over het algemeen twee soorten schijven: een dunne of een dikke schijf. Het is nog onduidelijk of onze Melkweg een dunne of een dikke schijf heeft. U kunt dit het beste vergelijken met een wandelaar die midden in een groot bos staat. De wandelaar kan niet door de bomen kijken en weet niet hoe groot het bos is. Zo is dat ook met de Melkweg, waar de aarde deel van uitmaakt. Wij kunnen niet door de donkere stofwolken van ons sterrenstelsel kijken. Om meer te weten te komen over ons eigen sterrenstelsel is het verstandig om andere stelsels te onderzoeken, zoals het Andromedastelsel.

Het Andromedastelsel bevindt zich buiten het Melkwegstelsel, waardoor astronomen makkelijker metingen kunnen verrichten. Uit recente metingen blijkt dat het Andromedastelsel een dikkerdje is. In het sterrenstelsel bevinden zich veel oude sterren, die boven of beneden de dunne schijf zweven. Hoe dit eruit ziet? Hieronder staat een voorbeeld.

Het is nog onbekend hoe sommige sterrenstelsels aan een dikke schijf komen. Wetenschappers zijn het er wel over eens dat de dikke schijf in een eerder stadium ontstaat, aangezien de dunne schijf voornamelijk uit nieuwe, jonge sterren bestaat.