Wetenschappers hebben voor het eerst aangetoond dat darmbacteriën ons gedrag en de chemische stofjes in ons brein aantasten.

Onze darmen bieden onderdak aan heel veel bacteriën. De kleine organismen spelen een belangrijke rol: zo beschermen ze ons tegen infecties en voorzien ze cellen van voeding. Eén kleine kink in de kabel kan die hele samenwerking echter in de war sturen en voor grote problemen zorgen.

Muizen
De onderzoekers namen een aantal gezonde muizen en verstoorden hun darmbacteriën door ze antibiotica te geven. Ze ontdekten dat niet alleen de darmen in de war waren: ook het gedrag van de dieren veranderde. Zo waren ze minder voorzichtig en minder angstig. Bovendien nam in de hersenen de BDNF (brain-derived neurotrophic factor) toe. Dit stofje helpt zenuwcellen om te overleven en een tekort eraan wordt geassocieerd met depressies.

WIST U DAT…

…mensen naast een bloedgroep ook een darmbacterie-groep hebben?

Normaal
Zodra de wetenschappers de muizen geen antibiotica meer gaven, herstelden de bacteriën in de darmen zich weer. Ook hun gedrag en de chemische stofjes in het brein werden weer normaal.

Passief versus actief
Om er zeker van te zijn dat de darmbacteriën de verandering in gedrag hadden bewerkstelligd, zetten de onderzoekers een tweede experiment op. Passieve muizen kregen bacteriën van muizen die veel actiever waren en meer durfden. Gevolg: de passieve muizen namen meer risico’s en werden actiever. Omgekeerd werkte het ook: met de bacteriën van de passieve muizen werden de actieve muizen minder actief.

WIST U DAT…

…vrouwen een ingebouwde angst hebben voor vet?

Verstoord
De onderzoekers benadrukken dat er heel veel factoren zijn die gedrag kunnen beïnvloeden. Maar darmbacteriën blijken er één van te zijn. Zij kunnen – wanneer ze verstoord door bijvoorbeeld een infectie of antibiotica – veranderingen in het gedrag bewerkstelligen.

Wetenschappers speculeren al langer over de mogelijkheid dat de darmen een rol spelen in gedrag. Zo hebben veel mensen met darmproblemen ook last van angst en depressie. En er wordt zelfs gespeculeerd dat de darmbacteriën autisme in de hand kunnen werken. Het onderzoek biedt grote mogelijkheden. Zo is het wellicht mogelijk om bij gedragsstoornissen voortaan ook de darmen te behandelen.

Bovenstaande foto is gemaakt door Alyssa L. Miller (via Flickr.com).