Wanneer een grote spin of slang ons nadert en we trillen van angst dan zijn we sterk geneigd om de afstand tot die spin of slang te onderschatten. Angst rommelt blijkbaar met ons ruimtelijk inzicht.

Dat concluderen wetenschappers van de Emory University. Ze baseren hun conclusie op experimenten. De onderzoekers verzamelden een aantal proefpersonen en lieten ze naar afbeeldingen op een computerscherm kijken. Op het scherm verscheen gedurende één seconde een afbeelding die in die seconde groter werd. Hierdoor leek deze dus op de proefpersonen af te komen. Na een seconde verdween de afbeelding weer en moesten de proefpersonen op een knop drukken wanneer ze dachten dat het verdwenen object wanneer dit nog steeds op ze af zou komen, ze zou raken.

Eng
De inschatting van de proefpersonen bleek sterk afhankelijk te zijn van het getoonde object. Wanneer een afgebeeld object eng was (bijvoorbeeld een slang of spin) dan schatten de proefpersonen dat het object ze veel eerder zou raken dan wanneer het onschuldig (bijvoorbeeld: een konijntje of een vlinder) was. “Wanneer we bang van iets zijn, dan nemen we het waar alsof het ons eerder zal raken,” concludeert onderzoeker Matthew Longo.

WIST U DAT…

…uit eerder onderzoek al bleek dat objecten waar bang voor zijn groter lijken?

Mate
“Sterker nog: het is mogelijk om te voorspellen in welke mate een proefpersoon de tijd die een object nodig heeft om hem of haar te raken onderschat, door te kijken naar hoe bang hij of zij voor het object is,” voegt onderzoeker Stella Lourenco toe. “Hoe angstiger men bijvoorbeeld voor een spin is, hoe sterker hij of zij de afstand onderschat.”

Opvallend
En dat is best opvallend. Wij mensen zijn van nature namelijk prima in staat om de afstand tussen onszelf en een object dat ons nadert in te schatten. Maar die vaardigheid wordt klaarblijkelijk aangetast wanneer we bang zijn. Evolutionair gezien is dat wel goed te verklaren, zo blijkt uit het onderzoek. “Als een object gevaarlijk is, is het beter om een halve seconde te vroeg weg te duiken dan een halve seconde te laat.”

Het onderzoek roept nog genoeg vragen op. We onderschatten blijkbaar de afstand tussen ons en een object waar we bang voor zijn. Maar onduidelijk is nog of dat komt doordat we het idee hebben dat het object sneller beweegt of dat het komt doordat we wanneer we bang zijn onze persoonlijke ruimte vergroten. De onderzoekers hopen dat nog te gaan onderzoeken en hopen dat hun studie uiteindelijk leidt tot een betere behandeling van fobieën.