Na een infectie zou het immuunsysteem de fout ingaan en de eigen zenuwcellen aanvallen. Het resultaat: anorexia.

Met die hypothese komen onderzoekers op de proppen in het blad Medical Hypotheses. Dit foutje van het immuunsysteem zou niet alleen ten grondslag liggen aan anorexia, maar ook aan het prikkelbaredarmsyndroom en het chronischevermoeidheidssyndroom.

Infectie
Op dit moment is de primaire oorzaak van anorexia nog een mysterie. Vaak wordt die oorzaak gezocht in de psychologische hoek, maar onderzoekers van Lancaster University gooien het over een andere boeg. Ze denken aan een infectie. “Psychologische factoren kunnen belangrijk zijn, maar zijn niet overtuigend als de hoofdoorzaak,” aldus de onderzoekers.

In de war
Wanneer je lichaam geconfronteerd wordt met schadelijke bacteriën komt het immuunsysteem in actie. Het gaat antilichamen creëren om de bacteriële infectie te bestrijden. En dan gaat het mis. De antilichamen raken in de war en gaan de eigen zenuwcellen aanvallen. Het kan volgens de onderzoekers de symptomen van anorexia, het prikkelbaredarmsyndroom en het chronischevermoeidheidssyndroom verklaren.

buik

Man-vrouw
Daarnaast kan het ook verklaren waarom veel meer vrouwen dan mannen met deze aandoeningen te maken krijgen. Het is reeds bekend dat vrouwen een grotere kans hebben op auto-immuunziekten. Tegenover elke man die een autoimmuunziekte krijgt, staan tien vrouwen die een autoimmuunziekte krijgen. En ook het prikkelbaredarmsyndroom, chronischevermoeidheidssyndroom en anorexia komen vele malen vaker voor bij vrouwen dan mannen. “Het past daarom bij het idee dat auto-antilichamen die zenuwcellen aanvallen onderdeel kunnen zijn van de pathogenese van deze aandoeningen,” zo stellen de onderzoekers.

Buikgriep
Dat een infectie ten grondslag ligt aan bijvoorbeeld het prikkelbaredarmsyndroom lijkt tevens te worden onderschreven door het feit dat het syndroom vaak volgt op buikgriep en het chronischevermoeidheidssyndroom vaak volgt op de ziekte van Pfeiffer of virale hepatitis. Zelfs anorexia kan beïnvloed worden door afscheidingen van bacteriën die het brein aantasten en de productie van antilichamen die van invloed zijn op de stemming en motivatie, triggeren. “Auto-antilichamen die van invloed zijn op het limbisch systeem kunnen extreme emoties oproepen, waaronder walging en angst. Deze worden dan in het brein van adolescente meisjes in verband gebracht met wat de ideale lichaamsvorm en -omvang is.” Het is dan nog maar een kleine stap om die angst en walging te richten op voedsel en obesitas: twee dingen die de mode-industrie demoniseert, aldus de onderzoekers.

Het is op dit moment nog een hypothese. Maar als deze blijkt te kloppen, biedt dat nieuwe mogelijkheden voor de behandeling van de genoemde aandoeningen. Meer onderzoek is echter hard nodig. Zo moet bijvoorbeeld achterhaald worden welke bacteriën ten grondslag liggen aan het verwarde immuunsysteem.