Antarctica was zo’n 15 tot 20 miljoen jaar geleden een stuk warmer dan gedacht. Zo warm zelfs dat het continent groen kleurde en er zelfs bomen groeiden.

Wetenschappers bestudeerden sedimenten en ontdekten zo dat de temperaturen aan de randen van het continent ooit vrij hoog lagen. Zo’n 15 tot 20 miljoen jaar geleden was het hier in de zomer zo’n elf graden warmer dan nu ‘s zomers het geval is. Soms werd het er wel 7 graden Celsius. Ook viel er veel meer neerslag.

Pollen
De onderzoekers vermoedden eerder al dat Antarctica in het verleden warmer was dan gedacht. Nog niet zolang geleden werden er in sedimenten rondom het continent namelijk grote hoeveelheden pollen en algen teruggevonden.

Doel
“Het doel van deze studie was: beter begrijpen hoe de toekomst van klimaatverandering eruit kan zien,” vertelt onderzoeker Sarah Feakins. “Net zoals de historie vertelt ook het oude klimaat ons veel over de toekomst. Dit onderzoek laat zien hoeveel warmer en natter het rond de Antarctische ijskap kan worden als het klimaat opwarmt.”

Zo zag Antarctica er mogelijk 16 miljoen jaar geleden uit. Afbeelding: NASA / /JPL-Caltech / Dr. Philip Bart / LSU.

Ergens tussen 16,4 en 15,7 miljoen jaar geleden was Antarctica het groenst. De opwarming van de aarde werd in die tijd hoogstwaarschijnlijk veroorzaakt doordat er veel CO2 in de lucht zat. Ongeveer 400 tot 600 ppm (parts per million). Vandaag de dag bevindt zich ook veel CO2 om ons heen: ongeveer 393 ppm. Als de hoeveelheid CO2 met dit tempo blijft toenemen, zitten we tegen het eind van deze eeuw op het niveau van zo’n 16 miljoen jaar geleden. “Wanneer de planeet opwarmt dan zien we dat bij de polen de grootste veranderingen optreden,” vertelt onderzoeker Jung-Eun Lee. “De regen die geassocieerd wordt met een hogere temperatuur op het zuidelijk halfrond beweegt zich richting het zuiden en verandert de randen van Antarctica van een poolwoestijn in een gebied dat meer lijkt op het hedendaagse IJsland.