Antioxidanten kunnen mogelijk de prikkelbaarheid van kinderen met autisme verhelpen. Dat hebben Amerikaanse wetenschappers ontdekt.

De onderzoekers baseren hun conclusie op een onderzoek onder 31 kinderen. Alle proefpersonen hadden autisme, zo is binnenkort in het blad Biological Psychiatry te lezen.

Prikkelbaarheid
Zo’n 60 tot 70 procent van de kinderen met autisme heeft last van prikkelbaarheid. “We hebben het dan niet over milde dingen,” benadrukt onderzoeker Antonio Hardan. “Ze gooien, schoppen, slaan en moeten in zo’n geval echt bedwongen worden.” Vaak hebben de prikkelbare buien ook invloed op het leervermogen en de mate waarin een kind in staat is om actief deel te nemen aan therapie.

NAC
De onderzoekers gaven een deel van de kinderen het antioxidant NAC (N-Acetylcysteïne). De rest kreeg een placebo. De kinderen slikten de pillen gedurende twaalf weken. Om de vier weken werd hun gedrag bestudeerd. Uit het onderzoek blijkt dat de kinderen die antioxidanten toegediend kregen, veel minder prikkelbaar waren. Het effect van de antioxidanten was niet zo sterk als het effect van antipsychotica, maar wel zo groot dat het een waardevol middel kan zijn om prikkelbaarheid tegen te gaan.

Neurotransmitters
Hoe NAC precies dit effect op kinderen kan hebben, is onduidelijk. Uit eerdere onderzoeken is wel naar voren gekomen dat bij mensen met autisme het netwerk van antioxidanten mogelijk niet goed werkt. Wellicht zorgt NAC ervoor dat dit netwerk toch beter gaat functioneren. Een andere mogelijkheid is dat NAC de neurotransmitters – die mogelijk bij mensen met autisme niet helemaal in balans zijn – meer in balans brengt.

De onderzoekers zijn blij met de resultaten. De antioxidanten mogen dan niet zo sterk zijn als antipsychotica: ze vormen mogelijk een mooi alternatief voor deze zware medicatie. Maar: voorzichtigheid is geboden. “Dit is een pilot studie,” benadrukt Hardan. “Conclusies kunnen we pas trekken na een groter onderzoek.”