Dat apen in staat zijn om na te denken en zich daarbij ook heel goed van zichzelf bewust zijn, staat al langer vast. Maar onderzoeker Josep Call toont nu in diverse experimenten aan dat de apen soms ook aan zichzelf en aan hun kennis twijfelen. En dat is nieuw.

Call stopte voor het oog van de apen eten in een plastic pijp, legde er een lege pijp bij en keek hoe de bonobo’s, chimpansees, gorilla’s en orang-oetans vervolgens moeite deden om het voedsel te pakken. Hij liet een deel van de apen ook even wachten voordat ze naar het voedsel mochten. In dat geval vergaten ze waar het voedsel was, maar kregen ze het uiteindelijk toch te pakken.

Om te kijken of apen ook twijfelden, kregen ze eerst de mogelijkheid om in één van de pijpen te gluren en vervolgens één pijp te kiezen. De apen die moesten wachten, besloten veel sneller om even een kijkje in de pijpen te nemen. Volgens Call wijst dat erop dat ze aan hun eigen herinnering twijfelden. Het was tenslotte alweer even geleden dat ze hem het eten erin hadden zien stoppen.

Uit eerder onderzoek was al gebleken dat apen en zoogdieren zich bewust zijn van het feit dat ze sommige dingen niet weten. Maar dat aan die twijfel ook subtiele gedachten ontspringen – in het geval van de apen: ‘ik ga toch maar even in de pijp kijken’ – is nieuw.