In zo’n veertig jaar tijd is het centrale deel van de Appalachen zo’n veertig procent platter geworden, hebben onderzoekers ontdekt.

Het is het resultaat van het delven van kolen. Dat gebeurt in dit deel van de wereld met behulp van een techniek die aangeduid wordt als Mountaintop Mining (MTM). De top van een berg wordt hierbij met explosieven weggeblazen, waardoor onderliggende kolenlagen bloot komen te liggen. Overtollig gesteente dat bij het opblazen van een bergtop ontstaat, wordt in valleien gestort.

Platter
Onderzoekers bestudeerden de Appalachen in het westelijke deel van Virginia. Ze bekeken topografische kaarten van het gebied die zo’n veertig jaar oud waren (en stamden uit de tijd waarin nog geen bergtoppen werden opgeblazen). Vervolgens vergeleken ze die kaarten met kaarten die recent van het gebied gemaakt waren. Zo ontdekten de onderzoekers dat dit deel van de Appalachen zo’n veertig procent platter was geworden.

De veranderingen die dit deel van de Appalachen door toedoen van kolenmijn doormaakt. Afbeelding: Matthew Ross / Duke University.

De veranderingen die dit deel van de Appalachen door toedoen van kolenmijn doormaakt. Afbeelding: Matthew Ross / Duke University.

Andere effecten
Maar MTM maakt berggebieden niet alleen platter. Het heeft ook invloed op de wijze waarop water door het berggebied reist. Vast gesteente wordt opgeblazen en verandert in een grote poreuze massa die in de vallei wordt geschoven. Waar ooit alleen een ondiepe laag aarde in de vallei rustte, bevindt zich nu een grote hoeveelheid puin. “Je gaat van een laag aarde die tussen een halve en twee meter diep is naar iets wat lijkt op aarde, maar honderd meter diep is,” stelt onderzoeker Matthew Ross. “De wijze waarop water door deze twee verschillende landschappen reist, is echt heel anders.” Niet alleen de wijze waarop water door het gebied reist, is veranderd. Ook de kans dat het water vervuild raakt door aan de kolenmijnen gerelateerde stoffen, is groter.

“We ontdekten dat de impact (van MTM, red.) diep en omvangrijk is,” vertelt Ross. Zo kan MTM nog zeker dertig jaar invloed uitoefenen op de waterkwaliteit. “Maar de geomorfologische effecten kunnen nog duizenden jaren aanhouden. Zodra je deze platte plateaus hebt, komt er als het ware een hele nieuwe erosiemachine op gang en wordt het gebied op een heel nieuwe manier vormgegeven. Wat voor soort landschap blijft er achter en in hoeverre beperken we de doeleinden waarvoor dit landschap gebruikt kan worden, zelfs als we morgen stoppen met mountaintop mining?” vraagt hij zich hardop af.