Ook China heeft fantastische beelden vrijgegeven van Mars, gemaakt terwijl deze zich in een baan om Mars nestelde.

De Arabische Marssonde Hope Probe bevindt zich momenteel een klein weekje in een baan rondom de rode planeet. Een enorme primeur voor de Verenigde Arabische Emiraten, die tot voor kort enkel ervaring hadden met het lanceren van aardobserverende satellieten. De Marssonde maakt zich momenteel op voor het echte werk; het bestuderen van de Martiaanse atmosfeer. En daar kan een prachtig kiekje natuurlijk niet bij ontbreken.

Foto
Het Arabische team heeft onderstaande afbeelding vrijgegeven en op Twitter geplaatst. Het is een fraai plaatje van de rode planeet die het begin inluidt van de enerverende missie van Hope Probe.

“Deze eerste afbeelding van Mars, vervaardigd door Hope Probe, is een bepalend moment in onze geschiedenis,” zo Twittert het team. “Het markeert de toetreding van de VAE bij het rijtje van geavanceerde landen die betrokken zijn bij de verkenning van de ruimte. We hopen dat deze missie zal leiden tot nieuwe ontdekkingen over Mars die de mensheid ten goede zullen komen.”

De missie
De lancering van Hope Probe vond op 20 juli 2020 plaats vanaf het Japanse eiland Tanegashima. Met behulp van een Japanse H-IIA-raket werd de sonde de lucht in geschoten. Een lange reis van zo’n 493,5 miljoen kilometer lag voor de boeg. Na 204 dagen in de interplanetaire ruimte te hebben vertoefd, arriveerde Hope Probe vervolgens op 9 februari op de plaats van bestemming en nestelde zich succesvol in een baan rondom Mars. De Hope Probe zal vanuit deze baan onderzoek gaan doen naar de Martiaanse atmosfeer. Deze bestaat uit tal van lagen, waar we nog steeds niet het fijne van weten. Met behulp van de Emirates Mars Ultraviolet Spectrometer (kortweg EMUS) zal Hope Probe onder meer onderzoek gaan doen naar de interactie tussen de bovenste en onderste lagen van de atmosfeer. Gehoopt wordt dat het meer inzicht geeft in hoe atmosferische gassen precies uit die atmosfeer ontsnappen. Als we dat weten, kunnen we wellicht ook beter gaan begrijpen hoe Mars getransformeerd is van een warme en natte planeet met een dikke atmosfeer tot een koude en droge planeet met een dunne atmosfeer. Daarnaast zal men de Emirates eXploration Imager (kortweg EXI) inzetten om heel scherpe foto’s te maken van de Marsatmosfeer en zo een beter beeld te krijgen van het water, ijs en stof dat zich in deze atmosfeer bevindt.

De Arabieren zijn overigens niet de enigen die beelden van hun spannende Marsmissie vrijgeven. Ook de Chinezen, die slechts enkele dagen na de Arabieren met hun Marssonde bij de rode planeet arriveerden, komen met beeldmateriaal. Zij gaan zelfs nog een stapje verder. Want in een korte video is te zien hoe Tianwen-1 zich succesvol in een baan rondom Mars nestelde. De sonde daalde daarbij af tot slechts 400 kilometer boven het Martiaanse oppervlak.

Landen
Het plan is echter om Mars nog dichter te naderen. Want uiteindelijk willen de Chinezen ook een Marslander en -rover op het oppervlak laten neerstrijken. Wanneer dat staat te gebeuren is op dit moment nog niet bekend, maar verwacht wordt dat dit ergens in het voorjaar zal plaatsvinden.

Al met al geven de beelden van de Arabieren en de Chinezen ons een prachtig inkijkje in hun marsmissies die op dit moment op het punt van beginnen staan. De hoop is dat beide missies veel over Mars zullen onthullen. Want terwijl de Arabieren zich op de Martiaanse atmosfeer storten, zullen de Chinezen gaan jagen op (voormalig) leven. Daarnaast zal over enkele dagen ook de Amerikaanse Marsrover Perseverance bij de rode planeet arriveren, die in gesteenten op zoek zal gaan naar sporen van microben die in een grijs verleden wellicht op de rode planeet hebben rondgezworven. Het belooft dus een spannende tijd te worden waarin mogelijk enkele van de meest prangende vragen beantwoord zullen worden: is of was er leven op Mars?