NASA presenteerde de vondst begin deze maand met een hoop tromgeroffel: er was een bacterie gevonden die een cruciaal element van het leven moeiteloos verwisselde voor een andere stof. Nog voordat de persconferentie was afgelopen, klonk al kritiek. NASA weigerde daarop te reageren, maar gaat – zoals het er nu naar uitziet – in januari toch de confrontatie aan en wel in het blad Science.

Het onderzoeksteam van Felisa Wolfe-Simon publiceerde de studie naar de bijzondere bacterie op 2 december in het blad Science. Binnen no-time begonnen wetenschappers zowel online als offline kritiek te uiten op het onderzoek. Zo schreef microbioloog Rosie Redfield op haar blog: “Ik weet niet of de auteurs (van het onderzoek, red.) gewoon slechte wetenschappers zijn of dat ze gewetenloos bijdragen aan NASA’s agenda met betrekking tot buitenaards leven”.

Nabootsen
Het was overduidelijk: de onderzoekers wilden het met eigen ogen zien. Maar het nabootsen van het onderzoek van Wolfe-Simon is tijdrovend en kostbaar.

Brieven
Alle kritische ervaringen en vragen zijn ook het blad Science niet in de koude kleren gaan zitten. De redactie ontving zo’n twintig brieven over het artikel en wil de auteurs van het onderzoek met deze vragen en kritiek confronteren. “De vragen worden bestudeerd en Wolfe-Simons team wordt gevraagd om de vragen van hun collega’s in de volgende editie van Science te beantwoorden,” laat de redactie weten.

Naar verwachting verschijnen de reacties van het onderzoeksteam in januari 2011 in Science.