De aswolk die uit de Eyjafjallajokull-vulkaan kwam zetten, was elektrisch geladen. Dat blijkt uit onderzoek. De resultaten geven hoop: een geladen aswolk kan namelijk met de juiste apparatuur door piloten worden opgemerkt. Wellicht kunnen we tijdens een volgende vulkaanuitbarsting dus gewoon vliegen!

Meteoroloog Giles Harrison liet op 19 april een weerballon los om de deeltjes en concentratie ervan in de aswolk te meten. Zodra de ballon de 800 meter dikke aslaag binnenkwam, nam de concentratie van de deeltjes razendsnel toe. Bovendien was er sprake van een elektrische lading die alleen maar door de aswolk kon worden veroorzaakt. “We denken dat een botsing van de deeltjes de lading creëerde,” vertelt Harrison. Naarmate de concentratie van de deeltjes toenam, werd ook de elektrische lading sterker.

Vulkaanas kan vliegtuigen in grote problemen brengen. Maar de algehele sluiting van de vliegvelden kan in de toekomst voorkomen worden. Het enige wat piloten nodig hebben, is een instrument dat aswolken op basis van de elektrische lading detecteert. Hoe sterker de elektrische lading, hoe gevaarlijker de wolk is.

Of zo’n systeem haalbaar is, is een ander verhaal. Het luchtverkeer is tegenwoordig nogal druk, dus een vliegtuig kan niet zomaar van richting veranderen zonder een botsing te veroorzaken. Dat betekent dat het apparaatje de aswolk al van verre moet zien aankomen.