Op 21 mei vloog een klein object langs de aarde. Asteroïde 2010 KQ is waarschijnlijk geen asteroïde, maar de bovenste trap van een raket. “De baan van dit object lijkt erg op die van de aarde”, vertelt Paul Chodas van NASA. “Een object kan niet lang in deze baan blijven hangen.”

Wetenschappers observeerden het object met de Infrared Telescope Facility op Hawaï. Wat blijkt? De spectrale eigenschappen van ‘asteroïde’ 2010 KQ komen niet overeen met andere asteroïden. Daarnaast is het object slechts enkele meters groot.

2010 KQ werd op 16 mei ontdekt door astronoom Richard Kowalski van het Catalina Sky Survey. Vijf dagen later naderde het object de aarde, alhoewel het niet dichter in de buurt kwam dan de baan van de maan. 2010 KQ verlaat op dit moment de aarde en keert in 2036 terug. “De kans is zes procent dat 2010 KQ binnen dertig jaar in de aardse atmosfeer terechtkomt”, zegt Chodas. “Als dit gebeurt, dan valt het object volledig uiteen in de atmosfeer.” Oftewel, het object komt niet op de grond terecht.

NASA houdt asteroïden en kometen die vlak langs de aarde vliegen goed in de gaten. Wetenschappers van het zogenaamde Near-Earth Object Observations Program ontdekken deze objecten en proberen te achterhalen of ze ooit in botsing kunnen komen met de aarde.