Nieuw onderzoek wijst erop dat asteroïden de belangrijkste bouwmaterialen van het leven produceerden.

In 1969 stort in Australië een meteoriet neer. De restanten worden onder de loep genomen en men ontdekt dat de meteoriet chemicaliën bevat die ook terug te vinden zijn in ons genetisch materiaal. Dat wees erop dat de bouwstenen die nodig waren om te leven geproduceerd werden in de ruimte en daarna pas op aarde landden.

Productie
Onderzoeker Raffaela Saldino vroeg zich af hoe die bouwmaterialen gevormd waren. Kon het zijn dat ze in de asteroïden tot stand zijn gekomen? Het mondde uit in een onderzoek dat begon met formamide. Dit eenvoudige chemische goedje komt in de ruimte voor en kan transformeren tot allerlei andere biomoleculen.

WIST U DAT…

DNA
De onderzoekers namen één gram van de meteoriet die in Australië was neergestort en verwijderden alle organische materialen. Wat overbleef was het mineraal. Dit werd gemixt met formamide en gedurende 48 uur verhit tot 140 graden Celsius. Door die reactie ontstonden nucleïnezuren: een belangrijk bouwblok van DNA en RNA. Ook ontstond er onder meer carbonzuur en een voorloper van suiker.

Fabriek
Dat wijst erop dat de asteroïde waar de meteoriet van afstamt inderdaad dienst deed als een soort chemische fabriek waar de bouwblokken van het leven werden geproduceerd. Bovendien blijkt uit de studie dat het mineraal van de meteoriet in staat was om RNA – volgens sommigen het eerste genetische materiaal – te stabiliseren. RNA reageert met water en kan gemakkelijk worden afgebroken. Veel mineralen versnellen dit proces, maar het mineraal van asteroïden niet.

Het volledige onderzoek is hier terug te vinden.