asteroïde vangen

Om grondstoffen uit een asteroïde te halen, kunnen we natuurlijk naar een asteroïde vliegen. Maar waarom halen we de asteroïde niet gewoon naar ons toe? Wetenschappers stellen voor een asteroïde te ‘vangen’ en deze in een baan om de maan te plaatsen.

In een uitgebreid paper gaan onderzoekers na hoe we dat zouden kunnen doen en of het plan haalbaar is. De resultaten liegen er niet om. “De huidige studie wijst erop dat het mogelijk is om een ongeveer 500.000 kilo zware asteroïde die zich (relatief, red.) dicht bij de aarde bevindt, tegen 2025 in een hoge baan om de aarde te plaatsen.” En geruchten gaan dat ook NASA zich ondertussen al geïnteresseerd over het paper gebogen heeft.

Grondstoffen
Asteroïden bevatten de nodige interessante grondstoffen en nu verschillende grondstoffen op aarde zeldzamer worden of steeds moeilijker te bereiken zijn, heeft dat de mensheid aan het denken gezet. Zo zijn er serieuze plannen om grondstoffen uit asteroïden te gaan halen. Astronauten zouden dan met ruimtevaartuigen naar asteroïden moeten vliegen om deze te bestuderen (en vragen te beantwoorden zoals: zijn er voldoende grondstoffen op de asteroïde te vinden, zijn deze grondstoffen gemakkelijk te winnen, etc.) en als de asteroïde (economisch) interessant is, moeten daarna ‘mijnwerkers’ of robots ingevlogen worden om daadwerkelijk grondstoffen te gaan delven. Een hele operatie die vrij duur kan gaan uitpakken, zeker als de asteroïde zich ook nog eens op een afstandje van de aarde bevindt. Dat moet toch makkelijker kunnen?

WIST U DAT…

…het zwarte gat in het hart van onze Melkweg dol is op asteroïden?

Ontwikkelingen
Wetenschappers denken van wel en daarom komen ze met een nieuw plan: een asteroïde richting de aarde halen. Met een speciaal ruimtevaartuig moet een asteroïde ‘gevangen’ worden en in een baan om de maan geplaatst worden. Zo is deze altijd vrij dichtbij en kunnen mensen deze gemakkelijk van grondstoffen ontdoen. En volgens de onderzoekers is het sinds kort ook absoluut haalbaar om dit plan werkelijkheid te laten worden. Dat heeft alles te maken met verschillende recente ontwikkelingen. Ten eerste zijn we sinds kort in staat om asteroïden die klein genoeg zijn om door mensen verplaatst te worden, op te sporen. Ten tweede beschikken we sinds kort ook over door de zon aangedreven ruimtesondes waarmee we zo’n asteroïde kunnen gaan verplaatsen.

Voordelen
Het verplaatsen van een asteroïde is overigens niet alleen handig voor het delven van grondstoffen, zo benadrukken de onderzoekers. “De vangst, het transport, bestuderen en ontleden van een volledige NEA (Near Earth Asteroid, red.) levert waardevolle informatie op voor maatregelen die we op een dag wellicht moeten treffen om onze aarde te beschermen tegen een veel groter object dat zich nabij de aarde begeeft.” Ook wijzen de onderzoekers erop dat het plaatsen van een asteroïde in een baan om de maan ongekende mogelijkheden biedt voor het verkennen van de ruimte. “Het zou de eerste poging van de mensheid zijn om het heelal aan te passen en zo permanente vestiging van de mensheid in de ruimte mogelijk te maken.”

Maar hoe gaan we dat nu heel concreet aanpakken? De onderzoekers hebben daar al goed over nagedacht. Zo zou het mogelijk moeten zijn om met de juiste observaties vanaf de aarde elk jaar ongeveer vijf asteroïden te ontdekken die geschikt zijn voor een verhuizing richting de maan. En in hun paper komen ze zelfs al met een ontwerp voor een ruimtesonde die de asteroïde vervolgens in die baan zou kunnen brengen (zie de afbeelding hierboven). Deze sonde – uitgerust met zonnepanelen – zou ongeveer zes tot tien jaar nodig hebben om een asteroïde op te zoeken, te bestuderen en in een baan om de maan te brengen. De kosten van de complete missie worden geschat op zo’n 2,6 miljard dollar. Daar staat wel tegenover dat de missie natuurlijk ook geld en werkgelegenheid oplevert.