Waarnemingen van ruimtesonde Dawn wijzen erop dat asteroïde Vesta een veel spannender oppervlak heeft dan gedacht.

“We leren ongelofelijke dingen over Vesta,” vertelt onderzoeker Chris Russell. “Net als de aarde, Mars, Venus en Mercurius heeft Vesta oude basaltische lavastromen op het oppervlak en een grote ijzeren kern.”

Enorme berg
Een grote verrassing (letterlijk!) was de zuidpool van de asteroïde. “De berg op de zuidpool is hoger dan het grootste eiland van Hawaii, wat gemeten vanaf de oceaanbodem de hoogste berg op aarde is. Het (de berg op Vesta, red.) is bijna net zo hoog als de hoogste berg in het zonnestelsel.” De hoogste berg is te vinden op Mars en is zo’n 24 kilometer hoog. De berg op Vesta telt twintig kilometers.

Foto

Bekijk hier foto’s van de grillige Vesta.

Ruwer
Het oppervlak van Vesta is bovendien veel ‘ruwer’ dan dat van andere asteroïden in de asteroïdengordel tussen Mars en Jupiter. Zo telt de asteroïde enkele opvallende kraters. Opvallend genoeg bevinden zich op het noordelijk en zuidelijk halfrond van Vesta niet evenveel kraters. Waarschijnlijk komt dat doordat een enorme inslag op de zuidpool ervoor zorgde dat het zuidelijk halfrond grotendeels bedekt werd met puin.

We komen de komende tijd ongetwijfeld nog veel meer te weten over Vesta: ruimtesonde Dawn blijft de asteroïde nog tot half 2012 bestuderen. Daarna is het tijd om op weg te gaan naar het volgende doelwit: de asteroïde Ceres.