De impact haalt de herinnering aan Shoemaker-Levy 9 op die vijfentwintig jaar geleden op Jupiter klapte.

Planeet Jupiter, de grootste planeet in ons zonnestelsel, is deze dagen weer aan de nachtelijke hemel te bewonderen. Zelf met het blote oog kun je hem spotten! Let daarbij op een opmerkelijk helder lichtpuntje aan de hemel in het sterrenbeeld slangendrager. Astrofotograaf Ethan Chappel uit Texas hield zijn telescoop ook op de gasreus gericht. En terwijl hij zijn videocamera liet lopen, wist hij een wel heel eigenaardig beeld te vangen.

Impact
De Amerikaan deelt zijn bevinding op twitter. “Fotografeerde Jupiter vanavond,” schrijft hij. “En het lijkt wel heel erg op een impact-flits in de zuidelijke equatoriale gordel.” De video is hieronder te zien. Als je goed kijkt zie je aan de linkerkant op de donkere strook net onder de evenaar een witte vlek opdoemen en vervolgens weer snel vervagen.


Op onderstaande foto is de impact ook nog in kleur te bezichtigen.

Shoemaker-Levy 9
Het is niet voor het eerst dat de reuzenplaneet door een grote inslag wordt getroffen. Zo zag amateur-astronoom Gerrit Kernbauer drie jaar geleden ook al een planetoïde of komeet op Jupiter klappen. En wat dacht je van de beroemde Shoemaker-Levy 9? In 1994 stevenden 21 brokstukken van deze komeet af op Jupiter – dit jaar precies vijfentwintig jaar geleden. Het was een bijzondere gebeurtenis, aangezien nog nooit eerder een botsing tussen twee hemellichamen was gadegeslagen. Het ‘treintje’ van los slingerende fragmenten van de komeet sloeg op Jupiter in met een kracht vergelijkbaar met 300 miljoen atoombommen. De fragmenten creëren vervolgens enorme pluimen van wel 2000 tot 3000 kilometer hoog. Shoemaker-Levy 9 liet donkere, geringde littekens op de gasreus achter, die uiteindelijk werden weggeblazen door de winden op de planeet.

Hubble wist de plekken waar twee van de fragmenten op de gasreus regenden te vereeuwigen. Het zijn de donkere vlekken op de foto hieronder. De grootste vlek werd veroorzaakt door de inslag van fragment ‘G’. De inslag resulteerde in een centrale donkere vlek met een diameter van zo’n 2500 kilometer. Daaromheen bevond zich een dunne, donkere ring met een diameter van 7500 kilometer. De donkere, dikke buitenste ring had een diameter van 12000 kilometer en was daarmee ongeveer net zo groot als de aarde.

Afbeelding: H. Hammel (MIT & NASA / ESA).

Jupiter wordt met grote regelmaat getroffen door objecten uit de ruimte, waarschijnlijk zelfs enkele malen per jaar. Het vastleggen van deze gebeurtenissen is echter een stuk zeldzamer. Maar nu ook amateur-astronomen steeds vaker hun voortreffelijke telescopen op de nachtelijke hemel richten, neemt de kans dat we van bijzondere inslagen getuige zijn, steeds meer toe.