sla

De volgende keer dat het ruimtestation bevoorraad wordt, mogen de astronauten daar iets heel bijzonders in ontvangst nemen: hun eigen kasje met daarin sla. Het is een experiment en bovendien weer eens iets anders dan dat astronautenvoedsel uit pakjes en zakjes.

Groente of fruit kweken in de ruimte, klinkt vrij simpel. Maar het wordt al ingewikkelder als u na gaat denken over de meest basale behoefte van zo’n moestuin: ruimte. Die is beperkt in het internationale ruimtestation. En het ruimtevaartuig dat de plantjes naar het ISS moet brengen, is doorgaans afgeladen. Het mag dus allemaal niet te veel ruimte innemen. Tegelijkertijd moeten de plantjes wel enige ruimte hebben om te wortelen en te groeien.

Lancering

Het ruimtevaartuig met aan boord het bijzondere plantenkasje vertrekt – als alles volgens plan gaat – vanavond rond 23.00 uur Nederlandse tijd. Vervolgens zal deze woensdag bij het ISS arriveren.

Veggie
Onderzoekers hebben daarom de ‘Veggie’ ontwikkeld. Het is een ruimte waarin de plantjes kunnen groeien. “Het interne gebied – waarin de plant kan groeien – is 27 centimeter breed en 36 centimeter diep,” vertelt onderzoeker Gioia Massa. “Dat maakt het tot de grootste groeiruimte voor planten die tot op heden voor in de ruimte ontwikkeld is.” De ‘Veggie’ kost relatief weinig geld en gebruikt LED-lampen die groen, blauw en rood licht afgeven om de planten te laten groeien. De ‘Veggie’ kan worden ingeklapt tijdens transport en gemakkelijk worden vergroot als de planten groter worden en meer ruimte nodig is. De zaadjes bevinden zich in kleine zwarte ‘zakjes’ die nog het meeste weghebben van kussentjes.

De sla-plant groeit in een soort kussentje. Afbeelding: NASA / Gioia Massa.

De sla-plant groeit in een soort kussentje. Afbeelding: NASA / Gioia Massa.

Groei en ontwikkeling
Tijdens de eerstvolgende bevoorrading van het ISS zullen de slaplantjes hun plekje in het ruimtestation opeisen. Het is een experiment waarbij de groei en ontwikkeling van de slaplantjes nauwlettend bestudeerd zal worden. “Bepalen of het voedsel veilig is, is één van de belangrijkste doelen van deze validatietest.”

Verse groente is niet alleen lekker voor astronauten die maandenlang rond de aarde cirkelen. De experimenten vinden met name plaats met het oog op astronauten die in de nabije toekomst heel verre ruimtereizen gaan maken. Bijvoorbeeld naar Mars. Deze astronauten onderweg of op Mars snel even bevoorraden, is geen optie. En dus zullen zij zelfvoorzienend bezig moeten zijn. Heel concreet betekent het dat er een kasje mee moet naar Mars. Maar dan moeten we voor die tijd wel weten of groente en fruit in de ruimte goed groeit en veilig is om te eten.